Солнце находится на дне длительного минимума активности. Пятна на его поверхности необычайно редки, но скоро они снова появятся. Отчего мы так в этом уверены? Потому что близится 22-я широта.

Рэчел Хоу (Rachel Howe) и Фрэнк Хилл (Frank Hill), работающие в «солнечной» обсерватории NSO, на днях сообщили результаты своего исследования, в котором ученые использовали методы «гелиосейсмологии». Дело в том, что движение вещества внутри Солнца порождает на его поверхности колебания и турбулентности — примерно так же, как сейсмические волны на Земле создаются перемещением глубоко под ее поверхностью. Таким образом, регистрируя поведение поверхности Солнца, можно делать выводы о жизни его внутренних (точнее говоря, подповерхностных) слоев.

Именно таким образом Хиллу и Хоу удалось изучить внутренние течения потоков солнечного вещества, «заглянув» под поверхность звезды на глубину до 7 тыс. км. Эти потоки появляются у полюсов Солнца каждые 11 лет и медленно движутся по направлению к экватору. Когда они достигают некоторой критически важной границы — около 22-х градусов широты — количество появляющихся на поверхности Солнца пятен начинает резко увеличиваться. Очередной цикл вступает в активную фазу.

В своей работе Хоу и Хилл показали, что течение, связанное с текущим солнечным циклом движется крайне вяло. Около трех лет потребовалось ему, чтобы покрыть 10 градусов широты (для сравнения: у предыдущего солнечного цикла на то же расстояние ушло только 2 года). Лишь теперь поток солнечного вещества, наконец, достигает критической области. В ближайший год, активность Солнца (и образование на нем пятен) должно начать расти.

«Весьма увлекательно наблюдать, — делится Фрэнк Хилл, — что как только этот медленный поток достигает 22-х градусов, как по расписанию, спустя год мы можем наблюдать возникновение новых групп солнечных пятен». «Это важная находка, — говорит специалист NASA Дин Песнелл (Dean Pesnell), — она показывает, как внутренние потоки вещества в Солнце связаны с появлением пятен и как они сказываются на «расписании» циклической солнечной активности».

Продолжающийся пока что минимум солнечной активности весьма глубок и тянется необычно долго. Это позволяет некоторым специалистам предполагать, что мы входим в период крайне низкой активности звезды наподобие аномалии, замеченной в XVII в. и известной под названием Минимума Маундера (читайте об этом в заметке «Солнечный прогноз»). Однако работа Хоу и Хилла опровергает эти предположения. Внутреннее «магнитное динамо» Солнца в полном порядке и работает замечательно. Цикличность ничто не нарушает.

Однако неизвестного остается куда больше, чем известного. Так, до сих пор непонятны все детали того, каким образом внутренние течения солнечного вещества «запускают» процесс образования пятен, откуда берутся и они сами. Большие планы ученые возлагают на очередной исследовательский зонд, который отправится к Солнцу в этом году. Аппарат SDO будет оснащен самыми чувствительными приборами для проведения гелиосейсмологических измерений с такой точностью, которая недоступна ни для одного другого аппарата.

По сообщению NASA