Начавшийся недавно очередной солнечный цикл будет самым слабым за последние 80 лет. Такой прогноз делают ученые всего мира — не совсем единодушно, поскольку некоторые считают, что он окажется, напротив, необычно сильным.
Сильный слабый цикл: Сколько будет пятен?
По оценкам ученых, солнечный цикл достиг своего минимума в декабре прошлого года. Однако его активность восстанавливается необычно медленно. Лишь на прошлой неделе на Солнце появились две долгожданные вспышки. На этой фотографии они сняты зондами STEREO

Напомним, что циклы солнечной активности сменяют друг друга примерно каждые 11 лет. Минимум сменяется максимумом, и каждый из циклов может оказаться более щедрым на вспышки, пятна, выбросы энергии и заряженных частиц — в точности предсказать, каким он окажется, сегодня невозможно.

В 2007 г., после широкого обсуждения, мнения ученых об очередном, 24-м с начала наблюдений солнечном цикле (о его начале мы писали в заметке «С новым циклом!») разделились: одни сочли, что он будет необычно спокойным, другие — наоборот, склонились к тому, что он окажется сильным и активным. Впрочем, и те, и другие сошлись в датах: минимум будет достигнут примерно в марте 2008 г., и затем наше светило будет переходить к очередному максимуму, который придется на период с конца 2011 по середину 2012 г.

Солнце удивило и тех, и других. Вместо ожидаемого поведения, оно перешло в необычайно затяжной период спокойствия, в течение которого даже обычное солнечное пятно стало большой редкостью (читайте: «Пустое Солнце»), минимум которого пришелся на декабрь 2008 г. С тех пор оно понемногу «приходит в себя», время от времени на нем появляются новые пятна («Солнце просыпается»), и пару из них на прошлой неделе зафиксировали ультрафиолетовые датчики зондов STEREO. Судя по всему, 24-й цикл готов развернуться во всю свою мощь. Но вот насколько у него этой мощи хватит — это большой и непростой вопрос.

Сегодня гелиофизики склоняются к тому, что пик солнечной активности придется перенести примерно на год, где-то на май 2013 г., когда будет наблюдаться, в среднем, до 90 пятен в день. Это много ниже средней пиковой величины, и предыдущий менее активный пик был зафиксирован аж в 1928 г., когда ежедневно на Солнце наблюдалось 78 пятен.

Солнечные пятна выглядят для наблюдателя, как темные области пониженной светимости, и представляют собой «узелки» силовых линий магнитного поля звезды, в которых плазма действительно более холодна, чем в среднем на ее поверхности. Число и размеры пятен служат основными индикаторами активности Солнца: чем их больше, тем она выше, и тем больше вероятность того, что наше светило разразится мощным штормом, выбросив в пространство опасный поток заряженных частиц.

Такие потоки, достигая Земли, взаимодействуют с ее магнитным полем и способны вызывать не только полярные сияния, но и масштабные сбои в работе электроприборов и электронных систем. Подробнее об этих штормах — и их опасности для нас — читайте в статье «Пятнистые бури».

Ожидаемая низкая активность нынешнего солнечного цикла означает, что ближайшие годы в этом смысле пройдут относительно спокойно. Впрочем, однозначно утверждать что-либо невозможно. Предсказать число солнечных пятен на столько времени вперед в точности нельзя, и уж тем более пока что невозможно предвидеть уровень «штормовой активности» звезды. Даже при сравнительно небольшом числе пятен бури могут разражаться весьма мощные.

Тем более что некоторые специалисты не согласны с большинством, и полагают, что пик 24-го цикла окажется, напротив, довольно мощным. К примеру, группа американских ученых во главе с Маусими Дикпати (Mausumi Dikpati) на основе созданной ими компьютерной модели утверждают, что цикл этот окажется на 30−50% сильнее предыдущего. Ну а пока звезда по‑прежнему не проявляет ярко выраженной активности, у нас есть время уточнить свои данные и приготовиться. Время покажет, чье предсказание точнее.

По публикации New Scientist Space