Поверхность молодых астероидов быстро темнеет под солнечным ветром. Еще совсем молодым, к концу первого миллиона лет жизни, астероид становится темно-красным, как пожилой огородник после целого сезона на грядках. Впрочем, в отличие от людей, астероиды могут радикально омолодиться.
Как загорают астероиды: И как они омолаживаются
Солнечный ветер быстро «старит» астероиды: чем сильнее они подвержены его действию, тем быстрее их цвет меняется, и довольно молодые небесные тела темнеют. После первого миллиона лет «загар» развивается намного медленней, и цвет поверхности астероида больше зависит от его состава, чем от возраста.

Данные исследования, проведенного группой Пьера Вернацца (Pierre Vernazza) позволяют сказать, что старость приходит к астероидам на крыльях солнечного ветра.

Этот поток быстрых заряженных частиц, который выбрасывает наше родное светило, не только влияет на земную погоду, но и во многом определяет судьбу вечных скитальцев-астероидов. Полученный результат, на самом деле, может иметь серьезное значение для уточнения возраста этих небесных тел и восстановления деталей из биографии.

«Астероиды «загорают» почти моментально, — поясняет Пьер Вернацца, — но, в отличие от людей, причина их «загара» — не ультрафиолетовое излучение, а солнечный ветер».

Действительно, и раньше было замечено, что с возрастом астероиды меняют цвет поверхности. К примеру, наблюдаемые в космосе, в своем естественном «ареале обитания», они выглядят намного более темными, чем те, обломки которых в виде метеоритов обнаружены и исследованы на Земле. Однако причина этого процесса оставалась неясной, а скорость протекания — неопределенной.

Астрономам же под руководством Пьера Вернацца удалось пронаблюдать судьбу некоторых подобных тел. Когда пара астероидов сталкивается, они образуют целое облако обломков с «чистой», светлой поверхностью. Но уже вскоре — по космическим, конечно, меркам, — они темнеют. «Электрически заряженные, быстрые частицы солнечного ветра, — продолжает Вернацца, — повреждают поверхность астероида с поразительной быстротой». Миллион лет от рождения для таких тел — совсем немного, ведь возраст их сравним с возрастом Солнечной системы и составляет миллиарды лет.

Восстановив целые «генеалогические древа» астероидных семейств, ученые показали, что оттенок того красноватого загара, который в итоге их покрывает, определяется их составом. После первого миллиона лет потемнение резко замедляется, и на этом этапе главным фактором, определяющим «цвет кожи», становится как раз химический состав, а уже не возраст.

Ну и время от времени астероиды «омоложаются» — как в описанном выше примере со столкновением. Впрочем, чаще омоложение происходит при взаимодействии с каким-нибудь крупным спутником или планетой: пролета мимо на огромной скорости, астероид попадает в мощное действие гравитации, его как следует «встряхивает», часть материала с поверхности распадается и улетает прочь.

Исследования астероидов представляют особый интерес, ведь только в наши дни мы начинаем осознавать, сколь опасны могут быть эти небесные глыбы, мчащиеся с дикими скоростями. Читайте наш краткий гид по астероидной угрозе: «Особо опасные».

По публикации ESO