Примерно каждая сотая мертвая звезда может сохранить возле себя каменистые планеты, или хотя бы их обломки.

Используя инфракрасный телескоп орбитальной миссии Spitzer, группа американских и британских ученых изменила планетарные «правила игры». Точнее говоря — предложила совершенно по‑новому взглянуть на условия, в которых могут формироваться каменистые (как Земля или Марс) планеты. Для этого астрономы изучили окружение некоторых мертвых звезд, относящихся к классу белых карликов.

В такой тусклый объект превращаются в конце жизни 9 из 10-ти звезд, которым не хватает массы для того, чтобы завершить существование громом сверхновой и образованием черной дыры. Белым карликом станет и наше Солнце — крайне небольшим, размерами примерно с Землю, но и очень плотным телом, одна чайная ложка которого будет весить несколько тонн.

Итак, изучая ближайшее окружение таких белых карликов, астрономы обнаружили, что по крайней мере 1−3% из них к определенному возрасту отращивает «брюшко» — то есть, обзаводятся собственным диском притянутой из космоса материей, в основном пыли и мелких скалистых обломков. «Инфракрасное излучение газопылевого облака, окружающего белый карлик, — говорит один из авторов работы, — служит для нас ясным знаком того, что где-то в его недрах могут скрываться и каменистые планеты».

Ученые считают, что этой пылью и этими обломками стали останки астероидов, удерживаемых около звезды ее гравитацией и в конце концов ею разрушенных. Понемногу обломки, фрагменты и пыль и образуют облако материи, которое способен детектировать инфракрасный телескоп Spitzer. И этим астрономы пользуются уже не в первый раз (читайте: «Пыль над карликом»).

Ранее эта же группа показала наличие подобного диска у 8-ми белых карликов, теперь же удалось систематически расширить выборку и сделать статистически достоверные выводы о том, насколько часто подобное может случаться с белыми карликами. «К настоящему моменту, — говорят ученые, — известны диски материи у 14-ти белых карликов, а значит, не менее 1−3% звезд классов A и F главной последовательности (проще говоря, звезд примерно с Солнце) имеют свои каменистые планеты (то есть, похожие на Землю)». Это позволяет подсчитать, что только в Млечном Пути такие диски планетарных обломков могут иметь примерно 5 млн белых карликов.

Но, конечно, даже если хотя бы у некоторых из них планеты имеются в действительности, жизни на них теперь уже давно никакой нет. Остывший и мертвый белый карлик неспособен дать для этого достаточно энергии.

По пресс-релизу NASA/Caltech Spitzer