Пара изучающих Солнце зондов миссии STEREO вступает в не совсем обычную область пространства. Здесь они смогут провести поиск останков гипотетической древней планеты, которая была ближайшей соседкой Земли. Если это будет доказано, то почти наверняка можно будет ответить и на вопрос о том, откуда у нас появилась Луна.

«Планета называлась Тейя, — рассказывает один из работающих с миссией STEREO ученых Майк Кайсер (Mike Kaiser), — Это гипотеза, мы никогда не видели достоверных ее следов, хотя очень многие исследователи уверены, что она существовала 4,5 млрд лет назад и, столкнувшись с Землей, привела к появлению на орбите Луны».

«Гипотезу Тейи» можно назвать одной из версий широко распространенной сегодня гипотезы столкновения (подробно о ней читайте: «Лунный календарь»), согласно которой наш естественный спутник стал результатом масштабной космической катастрофы, едва не уничтожившей жизнь на планете, да и саму ее — столкновения с телом размерами примерно с Марс. Колоссальные объемы выброшенных в результате на орбиту обломков (и Земли, и гипотетического тела), понемногу и образовали спутник. Впрочем, приобретение стоило этого риска, ведь именно Луна сделала возможным развитие на Земле сложных форм жизни и наше с вами появление на свет (почему это так, мы уже рассказывали в статье «Бесценный спутник»).

«Гипотеза Тейи» — детище знаменитых немецких теоретиков Эдварда Бельбруно (Edward Belbruno) и Ричарда Готта (Richard Gott). Она объясняет массу особенностей Луны, включая ее размеры, плотность и однообразный состав. Словом, все бы хорошо, — но неясно главное. Откуда взялась эта Тейя, почему столкнулась с Землей и куда исчезла?

Бельбруно и Готт считают, что они знают ответ, и искать его надо в точках либрации. Для системы двух массивных тел точки либрации — это такие точки, в которых третье тело (если его массой в сравнении с двумя крупными можно пренебречь) постоянно остается неподвижным относительно них. В честь математика Жозефа Лагранжа, впервые показавшего существование в системе Солнце — Земля 5 точек либрации, иногда их называют точками Лагранжа (см. иллюстрацию слева). Это своего рода «космические парковки»: поместив аппарат в одну из точек либрации системы Солнце — Земля, можно быть уверенным, что он сохранит свое положение относительно них неизменным. Этим, кстати, намерены воспользоваться и астрономы — мы рассказывали об их планах установить в одной из точек Лагранжа телескоп втрое более крупный, чем даже Hubble («Большое зеркало»).

Так вот, считается, что во времена юности Солнечной системы точки Лагранжа были не такими пустынными, как сегодня, а были довольно плотно заселены «планетезималями» — непосредственными зародышами и «строительными блоками» будущих планет. По предположению Бельбруно и Гота, в одной из точек (L4 или L5) планетезимали и образовали Тейю.

Построенная ими компьютерная модель показывает, что, находясь здесь, Тейя могла вырасти достаточно крупной: баланс гравитационных сил позволяет за определенное время скопиться в точке L4 и L5 изрядному количеству вещества. «Позднее, — рассказывает Майк Кайсер, — все возраставшее влияние других растущих планет вытолкнуло Тейю из точки Лагранжа и по сложной спиральной траектории направило ее к столкновению с Землей».

Итак, если все эти предположения верны, то искать саму Тейю бесполезно: она разлетелась в пыль миллиарды лет назад. Однако некоторые древние планетезимали, которые оказались тогда в точке L4 или L5 и не успели присоединиться к Тейе, могут остаться там до сих пор, превратившись в астероиды. Найти их — означает дать серьезный козырь в руки Бельбруно и Готту, и их сторонникам. «Аппараты STEREO как раз входят в эти области пространства, — продолжает Кайсер, — и получают отличные шансы для поиска астероидов-ровесников Тейи». Будем звать их «тейастероидами».

Астрономы уже пытались найти их с помощью обычных наземных телескопов, но безуспешно. Впрочем, это еще может ни о чем и не говорить: этими методами на таком расстоянии можно заметить объекты больше километра в диаметре. STEREO же разглядят и намного более мелкие детали. Оказавшись непосредственно в точках L4 и L5, зонды будут в идеальной ситуации для наблюдения.

«На самом деле, — говорит Майк Кайсер, — поиск начался еще в прошлом месяце. Оба аппарата были развернуты на 180 градусов, чтобы сделать серию наблюдений за областями близ L4/L5 издалека, в целом. На этих снимках удалось разглядеть уже известные астероиды, а японский астроном-любитель обнаружил новую комету Итагаки. И никаких «тейастероидов»».

«Мы можем и не найти ничего, — продолжает ученый, — но если будет показано, что в окрестностях L4 и L5 есть много астероидов, это позволит задуматься об отправки туда специальной миссии для детального исследования. И если состав этих астероидов будет близок к составу Земли и Луны, это станет серьезным доводом в пользу версии гипотезы столкновения, высказанной Бельбруно и Готтсом».

Впрочем, до этого пока далеко. Даже на первый этап — работу зондов STEREO — потребуется несколько месяцев. Точки Лагранжа — это не небольшие точки, а довольно обширные регионы до 50 млн км в поперечнике. И STEREO еще у самых дальних краев этих областей, а к самым центрам их подойдут лишь в сентябре-октябре. Работы предстоит немало.

Но помочь астрономам можете и вы сами. Да-да: команда STEREO просит поддержки у энтузиастов всего мира. Коротко говоря, задача состоит в том, чтобы на присланных зондами снимках найти яркую точку, которая бы двигалась относительно неподвижных звезд на фоне. Если вам это удастся — возможно, вы найдете «тейастероид». Дальнейшие инструкции ищите здесь.

По информации NASA