Смоделировав эволюцию звездного скопления, в котором некогда на свет появилось наше Солнце, ученые предсказали, что наши бывшие соседки могут до сих пор оставаться совсем близко от нас.

Солнце вполне могло сформироваться в плотном звездном скоплении — как это произошло в Туманности Орла
Траектория полета Солнца сквозь Млечный Путь за последние 4,6 млрд лет показана кривой пунктирной линией, для наблюдателя, смотрящего перпендикулярно плоскости нашей галактики. Солнце проходило на разном удалении от активного галактического центра. Компьютерное моделирование жизни 1000 звезд, появившихся в том же скоплении, показало, что от 10 до 60-ти из них могли остаться всего в 300 световых годах от нас
Обнаружить их сможет будущий европейский орбитальный телескоп Gaia

Подавляющее большинство достаточно крупных звезд появляются на свет в скоплениях, а не поодиночке. И Солнце, по‑видимому, не является исключением в этом. Исследования метеоритов показывают, что некогда неподалеку от него произошел мощный взрыв сверхновой, а орбиты ледяных тел на дальних границах современной Солнечной системы испытали явное гравитационное влияние других звезд, некогда оказавшихся в непосредственной близости от нас. Однако за последние несколько миллиардов лет наши пути разошлись, и бывшие соседки стали обычными точками на ночном небе.

Это прошлое Солнца и его соседей изучила группа нидерландских ученых во главе с Симоном Цвартом (Simon Zwart), на основе полученных данных предложив и новые методы поиска близких звезд солнечного типа. Но для этого астрономам пришлось оценить размеры и массу звездного скопления, в котором оставалось Солнце еще 4,6 млрд лет назад.

Ученым пришлось принять во внимание целую массу факторов — например, тот факт, что присутствие близких звезд-соседей не должно было препятствовать росту у Солнца планетарной системы. Однако задача была решена: по оценке Цварта с коллегами, наше родное звездное скопление имело от 5 до 20 световых лет в поперечнике и массу от 500 до 3000 солнечных.

На основе уже этих цифр ученые подсчитали скорость, которая потребовалась бы звезде солнечного типа для того, чтобы покинуть скопление, и вероятность этого события. Оказалось, что несколько процентов наших бывших соседок вполне могут оставаться в непосредственной близости от нас, в созвездиях Лебедь или Парус, где-то в 300 световых годах от нас. «Этот вывод буквально лежит на поверхности, — радуется Симон Цварт, — Однако по каким-то причинам, никто до сих пор не проводил подобного анализа».

Теперь достаточно проштудировать существующие звездные каталоги в поисках звезд нашей галактики, которые обладают подходящими орбитальными характеристиками и химическим составом, близким к солнечному. По мнению Цварта, это позволит выловить среди них лучших кандидатов на звание наших бывших соседок. Если же это не поможет, то ученый возлагает большие надежды на космическую миссию Gaia, которая должна стартовать в 2011 г. Задачей нового орбитального аппарата станет составление детальной карты положений и перемещения примерно миллиарда ближайших к нам звезд.

Эта перспектива выглядит тем более интригующе, что вокруг именно таких звезд с большой вероятностью могут вращаться планетные системы, подобные нашей собственной. Об одной из них мы рассказывали в заметке «Планета номер пять».

По публикации New Scientist Space