Если верить античным мифам, собственных детей пожирал кровожадный Сатурн, а никак не громовержец Юпитер. Однако в астрономии все наоборот: сегодняшние 4 спутника Юпитера — лишь жалкие останки от того числа, что некогда вращались вокруг гигантской планеты, но были поглощены ею.

«Все внешние спутники — а их могло быть и 20, и даже больше, — говорит Робин Кэнап (Robin Canup), — были поглощены огромной планетой еще на ранних стадиях существования Солнечной системы».

Самые крупные из десятков современных спутников Юпитера — четыре так называемые «галилеевы спутника». Именно Галилео Галилей еще с помощью своего самого первого телескопа открыл их в начале XVII в. — и те послужили прямым свидетельством того, что не все небесные тела вращаются вокруг Земли (и ясным доводом против геоцентрической картины мира). Но до сих пор никто и не задумывался о том, что некогда спутников у Юпитера было намного больше.

В то же время, уже порядочное время назад целый ряд теоретических исследований, в которых ученые проводили компьютерные симуляции процесса рождения Юпитера и его спутников, снова и снова демонстрировали, что газопылевой диск, который притягивала огромная планета и из которого должны формироваться спутники, обладал массой в несколько десятков процентов от массы самого Юпитера. А для четырех лун, которые мы наблюдаем сегодня, достаточно и 2%.

Теперь же Робин Кэнап и его коллеги выступили с заявлением о том, что им этот парадокс удалось разрешить: «лишняя» масса никуда не исчезала, из нее некогда действительно появились многочисленные спутники. Однако, в ходе сложных взаимодействий и с планетой, и с остатками материала в газопылевом диске их траектория стала спиральной: луны одна за другой приближались к Юпитеру и падали на его бескрайнюю и горячую поверхность.

И подобное происходило раз за разом: как только было поглощено «первое поколение» спутников, стали формироваться новые, которых ждала та же судьба. «Могло смениться до 5-ти «поколений» лун Юпитера, и лишь видимые сегодня галилеевы спутники избежали этой судьбы», — говорит Кэнап.

По результатам, полученным группой Кэнапа, совокупная масса всех спутников в каждом «поколении» сохранялась почти одинаковой, хотя число лун могло и различаться. «Возможно, подобное происходило и у Сатурна, — добавляет Кэнап, — где все последнее «поколение» спутников представлено огромным Титаном».

Эти выводы могут позволить по‑новому оценить процесс формирования всей Солнечной системы. Дело в том, что каменистые планеты вроде Земли, Венеры или Марса формировались весьма медленно, десятки миллионов лет, фрагмент за фрагментом. Этот процесс затянулся намного позднее того момента, когда огромное газопылевое облако, окружавшее Солнце, частично рассеялось, а частично было «использовано» для формирования планет.

В противоположность этому, газовые гиганты (например, Сатур и Юпитер) сформировались из этого диска весьма быстро — и еще долгие годы существовали в постоянном взаимодействии с ним. А значит, нечто подобное судьбам спутников Юпитера могло ждать и молодые газовые гиганты Солнечной системы: взаимодействуя с Солнцем и с газопылевым диском, они могли все более притягиваться к звезде и в конце концов исчезать в ее пылающих недрах. И прежде, чем Солнечная система обрела свой сегодняшний стабильный вид, целые поколения планет могли родиться и погибнуть.

Напомним, что крупные спутники Юпитера весьма интересны и сами по себе. А самая интересная из его лун — конечно, Европа. Еще бы, ведь на ней вполне может найтись жизнь («Юпитер дарит жизнь?»), и некоторые разработчики даже трудятся над созданием специальной подводной лодки, которая сможет действовать под поверхностью тамошних океанов («Антарктическая Европа»).

По публикации New Scientist Space