Наша ближайшая соседка Венера — планета одновременно прекрасная и ужасная — давно привлекает внимание ученых. Недавно она снова заявила о себе: орбитальный зонд зафиксировал мрачноватое свечение, которым загорается венерианская атмосфера по ночам.

Зонд Venus Express исследует атмосферу соседней планеты

К сожалению, сияние Венеры увидеть невооруженным глазом и даже с помощью любительского телескопа не получится: оно наблюдается только в инфракрасном диапазоне. Однако зонд Venus Express, ведущий исследование за планетой с близкого расстояния, оборудован необходимым инструментарием — бортовым спектрометром VIRTIS. Именно он дважды зафиксировал напоминающее о картинах какой-нибудь фэнтезийной «страны зла» ночное свечение. Судя по всему, связано оно с присутствием оксида азота (NO), газом, кстати, довольно вредным для здоровья.

«Ночное свечение способно дать нам сразу массу информации, — говорит испанский астроном Антонио Гарсия Маноц (Antonio Garcia Munoz), один из авторов исследования, — Оно может рассказать о температурных условиях в атмосфере Венеры и ее составе, о направлениях ветров».

Само по себе это сияние вызывается воздействием ультрафиолетовых солнечных лучей на молекулы в атмосфере Венеры. Оно вызывает их распад на более простые соединения и даже отдельные атомы, которые нередко снова взаимодействуют друг с другом, образуя новые молекулы. В некоторых случаях эти химические реакции сопровождаются выделением энергии, которая и рассеивается в виде свечения, видимого в темное время суток.

На дневной стороне подобное, конечно, тоже происходит, но сияние полностью затмевает яркий солнечный свет. Зато на ночной — имея подходящие приборы — свечение можно увидеть во всей красе. И судя по его характеристикам, вызывается оно именно оксидом азота. Кстати, подобного еще не удавалось наблюдать ни на Земле, ни на другом нашем соседе — Марсе, хотя и там, и там в верхних слоях атмосферы молекулы NO имеются.

Мрачноватое сияние оксида азота позволяет ученым узнать некоторые детали о том, что происходит глубже в атмосфере Венеры — на глубину примерно 70 км под вершинами плотных облаков, окутывающих планету (сам NO, в основном, располагается на высоте 110−120 км над поверхностью). Интересно, что схожее сияние на Венере вызывают и другие молекулы, на которые газы ее атмосферы распадаются «под ударами» солнечных лучей — в частности, кислород и ионы гидроксила. И Venus Express наблюдал и те, и другие свечения одновременно, что позволяет ученым поставить вопрос о том, нет ли между ними какой-либо связи или корреляции. Но установить это — следующая задача.

Подробно об исследованиях нашей неспокойной соседки — Венеры, в атмосфере которой бушуют настоящие кислотные штормы — читайте: «Планета оранжевых сумерек».

По сообщению ESA