Благодаря виртуальному телескопу французским астрономам удалось сделать самую детальную цветную фотографию в истории. На портрете красуется звезда T Leporis — с Земли ее угловые размеры не превышают высоты двухэтажного домика, если б мы разглядывали его, стоя на Луне.

Чтобы получить подобный результат, ученые использовали интерферометр обсерватории ESO (VLTI), который позволил обобщить данные, собранные различными инструментами, таким образом, что они стали эквивалентны картинке, полученной с помощью действительно огромного — 100-метрового телескопа.

Это вообще одна из первых астрономических съемок, проведенных с помощью техники интерферометрии в ближнем ИК-диапазоне. Этот метод позволяет комбинировать данные, собранные с нескольких телескопов, в единое изображение — так, будто сделан снимок был одним «виртуальным» телескопом, диаметр которого равен расстоянию между самыми дальними из реально использованных телескопов. В данном случае дистанция между телескопами составила 100 м. И чтобы добиться этого, ученым пришлось преодолеть массу технических трудностей, ведь взаимное положение и ориентация всех отдельных телескопов должны контролироваться с точностью до микрометра. Вращающиеся зеркала четырех 1,8-метровых телескопов вели наблюдение несколько ночей подряд, а собранные ими данные комбинировались в группах по 3 телескопа.

«Нам удалось реконструировать поразительную картинку и показать на ней «луковичную» структуру атмосферы вокруг крупной звезды, находящейся на последних этапах своей эволюции, — говорит один из участников проекта. — Конечно, другие данные и математические модели и ранее позволяли получить подобный результат. Но теперь его можно просто увидеть, причем в цвете».

Само по себе полученное изображение невелико — 15х15 пикселей — но на нем прекрасно видна звезда T Leporis размерами примерно в 100 раз больше Солнца (то есть примерно равная диаметру земной орбиты). Видно, что она окружена газовой оболочкой размерами втрое большими, чем она сама.

Разглядеть все эти детали — действительно знаменательное достижение. Несмотря на вполне внушительную величину T Leporis, видимый с Земли ее размер из-за огромного расстояния примерно в миллион раз меньше, чем видимый размер Солнца. В действительности, все детали, которые видны на снимке, можно увидеть только с помощью техники интерферометрии; она дала в 15 раз большее разрешение, чем даже находящийся на орбите зоркий Hubble.

Сама звезда расположена в созвездии Заяц, примерно в 500 световых годах от нас, и принадлежит к классу Мира. Этот класс, получивший название от одноименной звезды, включает крупные переменные звезды, которые почти уже выработали свой внутренний запас термоядерного топлива и стремительно теряют массу, приближаясь к концу звездной жизни и превращаясь в белых карликов. Солнце тоже через несколько миллиардов лет станет таким (подробнее о том, какой финал с большой вероятностью ждет нашу звезду и нашу планету, мы рассказывали в заметке «Последние дни Земли»).

Кстати, звезды Мира относятся к одним из самых больших «вселенских фабрик» по производству различных молекул, газа и пыли — и T Leporis исключением не является. Будучи переменной звездой, она пульсирует с периодичностью 380 земных дней, и ежегодно теряет массу, равную массе нашей планеты, выбрасывая в космос целые облака материи. Именно эти газопылевые частицы и видны на снимке, сделанном европейскими астрономами.

По пресс-релизу ESO