Японский зонд Hayabusa включил один из своих ионных двигателей и возвращается на Землю. Ученые надеются, что он принесет нам образцы грунта с астероида — удалось ли ему их собрать, пока непонятно.

Недавно японское аэрокосмическое агентство JAXA обрадовало ученых всего мира важным сообщением: двигатель зонда Hayabusa включился и направил аппарат назад, на Землю. Это, конечно, не первое включение: 4 ионных двигателя Hayabusa начиная с запуска миссии в 2003 г. уже проработали более 31 тыс. часов. Некоторые специалисты, работающие с аппаратом, сомневаются, что все 4 устройства до сих пор находятся в достаточно хорошем состоянии для того, чтобы работать подолгу. Но это нестрашно: траектория полета Hayabusa рассчитана таким образом, что обратный путь можно совершить, используя и один из них, или то один, то другой по очереди.

Впрочем, прежде настанет июнь 2010 г. и аппарат, по плану, приземлится в австралийской пустыне, ему предстоит пережить массу сложных периодов. «Мы настроены не совсем оптимистично — впрочем, и не слишком пессимистично», — говорит один из участников проекта Макото Йошикава (Makoto Yoshikawa). В соответствии с графиком, включившийся двигатель должен к марту следующего года разогнать аппарат до скорости около 1450 км/ч, и тогда он будет выключен, а зонд начнет окончательное сближение с Землей. «Если текущее состояние аппарата не ухудшится, — добавляет Йошикава, — Мы можем быть уверены, что он вернется благополучно».

Действительно, запасов ксенона — топлива для ионных двигателей — на борту еще достаточно и для движения вперед, и для сохранения точной ориентации Hayabusa. Под воздействием микроволнового излучения ксенон ионизируется и раскаляется, превращаясь в быстро движущуюся плазму, которая и служит реактивным топливом. Подробнее о таких двигателях и принципах их работы вы можете прочесть в статье «Потомки повелителя ветров».

В конце 2005 г. Hayabusa провел 3 месяца в непосредственной близости от астероида Итокава, изучая его поверхность и совершив несколько попыток зависнуть над ним так близко и аккуратно, что можно было бы собрать образцы его грунта. Для этого, в соответствии с замыслом разработчиков миссии, с аппарата в астероид должна был выстрелить ударная капсула, которая поднимет достаточно обломков и пыли, чтобы те через специальную трубу всосались в контейнер для доставки на Землю.

Совершить этот хитроумный маневр не удалось — сделанный впоследствии анализ телеметрических данных показал, что, скорее всего, проблема в отстреливаемой капсуле, которая не выстрелила. Однако ученые надеются, что несмотря на это, какая-то часть материала все-таки была уловлена «пылесосом», и капсула вернется на Землю не пустой.

Если, конечно, возвращение состоится: пока что миссия Hayabusa продолжает сталкиваться со множеством неудач. Так, само возвращение из-за проблем со связью и протечки топлива пришлось задержать на год. Впрочем, несмотря ни на что, неудачным этот проект назвать нельзя. Ведь он продемонстрировал поразительную точность полета, которая уже доступна современным аппаратам. Да и многочисленные исследования, проведенные над астероидом Итокава с близкой дистанции, были исключительно интересными. Читайте об одном из них: «Астероид в рубашке».

По сообщению SpaceFlightNow