Европейский орбитальный зонд CoRoT обнаружил самую маленькую из известных нам планет за пределами Солнечной системы.

Планета, проходящая перед диском своей звезды
CoRoT на орбите: взгляд художника

К настоящему моменту открыто уже около 330 экзопланет, и по понятным причинам подавляющее большинство из них очень велики — они относятся к классу газовых гигантов размерами с Юпитер или Нептун. На этом фоне находка европейского зонда CoRoT — особенная.

Диаметром планета COROT-Exo-7b почти вдвое меньше нашей Земли, вращается она вокруг звезды солнечного типа, совершая полный оборот каждые 20 часов. Она расположена довольно близко к звезде и из-за этого раскалена до температур 1000−1500°C. Скорее всего, из-за этого COROT-Exo-7b покрыта расплавленной породой, над которой, возможно, клубятся облака пара.

Впрочем, работа по установлению плотности планеты еще продолжается. Структурно она может быть подобна нашей Земле, и тогда ее действительно покрывает расплавленная лава. Может оказаться и так, что она примерно наполовину состоит из каменистых пород и воды, и тогда COROT-Exo-7b представляет собой сложную (и очень горячую) смесь лавы и пара. Но главное сделано: совершено открытие планеты размерами настолько небольшими, что до сих пор подобное ни разу не удавалось сделать.

«Находка столь маленькой планеты не стала таким уж большим сюрпризом, — говорит один из участников открытия Даниэль Руан (Daniel Rouan), — COROT-Exo-7b относится к классу объектов, существование которых уже предсказывалось ранее теоретически. И миссия зонда CoRoT разрабатывалась с надеждой на то, что их удастся увидеть и на практике».

Однако важности находки это отнюдь не снижает: к настоящему моменту известны лишь считанные планеты вне Солнечной системы, размерами близкие к небольшим каменистым планетам поблизости от нас — Марсу, Венере, Меркурию — и самой Земле. Обнаружить их действительно непросто, ведь основной метод поиска экзопланет состоит в непрямом наблюдении за едва заметными изменениями светимости звезды, когда планета проходит между нею и нами. Соответственно, чем меньше объект, тем меньше его влияние на светимость, и тем сложнее заметить планету.

Теперь с COROT-exo-7b ученым предстоит серьезная работа; особенно интересно, все же, установить характер ее структуры — весьма возможно, она относится к планетам-океанам, полностью покрытым водой. Их существование пока что предсказано лишь в теории («Кругом вода»).

Кстати, когда зонд CoRoT только стартовал с Байконура, мы рассказывали о том, как он работает и для чего предназначен: «На охоту за планетами». Писали мы и о других находках, сделанных благодаря работе этой миссии: «Сверхпланета или недозвезда?» и «Звездотрясения».

По сообщению ESA