Составлена самая подробная карта мест на Луне, где потенциально можно найти долгожданный лед. Обнаружение его станет настоящей сенсацией — бесценной и для ученых, и для космических разработчиков.

Так выглядят лунные минералогические карты. Эта — довольно старая, составлена по данным, собранным еще в 1960−70 гг.
LCROSS — «Спутник для наблюдения и изучения лунных кратеров» (Lunar Crater Observation and Sensing Satellite)
LRO — «Лунный орбитальный зонд» (Lunar Reconnaissance Orbiter)
Lunar Prospector — «Лунный разведчик»

О планах и надеждах найти на Луне лед мы уже писали («Лунный лед»), и даже рассказывали о том, что для его добычи проектируется специальный экскаватор («Подножный корм для базы»). Действительно, лед мог бы стать поистине бесценным ресурсом для будущей постоянной обитаемой базы на спутнике: это источник и воды, и воздуха, и ракетного топлива, которые можно будет не присылать каждый раз с Земли, а получать прямо на месте, экономя многие и многие миллионы на доставке. Однако пока что планы обнаружить его терпят крах — читайте, например, о безуспешных поисках в районе Южного полюса — «Сухая Луна».

Теперь же группа астрофизиков, возглавляемая Винсентом Эйком (Vincent Eke), заявляет, что если замороженная вода все-таки на Луне имеется, то скрывается она все-таки в окрестностях полюсов, в глубоких кратерах, там, куда не заглядывают редкие солнечные лучи. Свои выводы ученые делают на основе проведенного заново подробного анализа данных, собранных зондом Lunar Prospector, который был запущен к окололунной орбите в 1998 г. По словам ученых, температура в такой «вечной тени» прекрасно подходит для длительного сохранения льда — здесь холоднее -170 градусов Цельсия.

Строго говоря, ученые исследовали распределение на Луне не воды, а водорода — однако кислорода там точно предостаточно, а вместе они неизбежно дадут воду, при лунном «климате» представленную в твердой фазе льда. По расчетам, проведенным группой Эйка, если количество зафиксированного в некоторых кратерах водорода перевести в лед, то в них можно будет добывать до 10 г водяного льда на каждый килограмм лунного грунта.

Однако есть и еще одна возможность. Дело в том, что водород, все-таки, может присутствовать на спутнике и в другой форме — в виде «голых» протонов, прилетевших вместе с солнечным ветром и «осевших» в лунной пыли. «То, что нам удалось показать с уверенностью, — говорит Эйк, — это сконцентрированность водорода в областях «вечной тени» в кратерах близ лунных полюсов. Если это лед, то в таких условиях он может сохраняться миллиарды лет».

Ученые подсчитали, что если весь обнаруженный водород Луны сохраняется в виде льда, то даже в верхнем метре лунного грунта воды достаточно, чтобы заполнить Килдер-Вотер (Kielder Water), одно из крупнейших в мире и самое крупное в Британии водохранилище — оно вмещает до 200 млн. кубометров воды.

Исследование Эйка и его коллег может иметь самое прямое влияние уже на самые ближайшие планы по изучению Луны — а именно, на готовящиеся к запуску миссии LCROSS и LRO. К примеру, одна из основных задач LCROSS — попытаться обнаружить этот лед «ударным» способом: разбившись о поверхность склона кратера, лежащего в «вечной тени», он должен поднять облако пыли, состав которой можно будет исследовать спектрометрами. И выбрать наиболее перспективные кратеры и точки для удара поможет новая карта, составленная учеными.

По пресс-релизу Durham University