На Марсе обнаружено последнее недостающее звено, необходимое для доказательства того, что прошлое этой ныне сухой и безжизненной планеты было обильно и водой, и влагой.

На этом снимке, который охватывает около 20 км поверхности Марса, отложения карбонатов показаны оттенками зеленого
Четыре вида минералов, оставшихся на Марсе с далекого, богатого водой прошлого Красной планеты
Mars Reconnaissance Orbiter использует бортовой радар: взгляд художника

Благодаря спектрометру CRISM, работающему на борту орбитального зонда Mars Reconnaissance Orbiter, ученые обнаружили на Марсе карбонаты — минералы, которые свидетельствуют, что на момент их образования (примерно 3,6 млрд лет назад) на планете присутствовала вода с нейтральным, либо слабо щелочным рН. Действительно: известняк, мел и другие карбонатные породы на Земле быстро разрушаются под воздействием кислой среды. Это полностью опрокидывает ранее существовавшее мнение о том, что на Марсе доминировала исключительно кислотная «обстановка»; видимо, со временем, кислотность менялась. А больше разнообразия условий — значит, больше возможностей для появления жизни.

«Мы весьма рады обнаружить, в конце концов, марсианские карбонаты, поскольку они дают бесценное свидетельство о некоторых специфических условиях, существовавших на молодой планете», — говорит один из участников работы Скотт Марчи (Scott Murchie).

На Земле карбонаты образуются в ходе взаимодействия воды и углекислого газа с кальцием, железом или магнием — обычно из пород вулканического происхождения. Таким путем углекислый газ удаляется из атмосферы: если бы весь он в один прекрасный момент снова вернулся в воздух Земли, наша атмосфера стала бы более плотной, чем даже у Венеры.

Некоторые ученые высказывали мнение, что на молодом Марсе была именно такая плотная атмосфера, создававшая мощный парниковый эффект и поддерживавшая планету весьма теплой, способной сохранить воду в жидком состоянии и дать ей возможность сформировать моря (о чем мы уже рассказывали: «Влажный Марс»).

Однако, карбонаты, замеченные датчиком CRISM, по расположению своему носят скорее локальный, чем глобальный характер. Это значит, что в прошлом на Марсе вряд ли было достаточно много углекислого газа, чтобы образовать плотный слой, а впоследствии быть «уловленным» в минералах.

Карбонаты обнаружены в скалах ударного кратера Изида, имеющего до 1,5 тыс. км в диаметре и образовавшегося более 3,6 млрд лет назад. Самые ясные следы карбонатов демонстрирует сравнительно небольшая область впадин на его краю, которая носит название Нильское озеро (Nili Fossae).

По сообщению NASA