Получить достоверную информацию об облаке Оорта — колоссальном скоплении комет у самых дальних пределов Солнечной системы — чрезвычайно трудно. Пока даже само его существование однозначно не установлено. Но новый подход, используя данные о реликтовом космическом излучении.

Облако Оорта — очень далекие границы Солнечной системы. Считается, что внешняя его часть более сферическая, а внутренняя ближе к форме диска. Если это предположение верно, то внутренний слой облака будет сравнительно легко обнаружить
Реликтовое микроволновое излучение почти равномерно: неоднородность его по всем направлениям составляет не более 0,001%
Сравнительные размеры орбит внутренних планет с поясом Копейра, орбитой транснептуновой планеты Седна и облаком Оорта, составляющем самую внешнюю «оболочку» Солнечной системы
Так, по мнению художника, должно выглядеть Солнце и внутренние пределы Солнечной системы, если бы кто-нибудь сумел взглянуть их из облака Оорта
Готовящийся к полету телескоп Planck составит детализированную карту реликтового излучения и может помочь увидеть, наконец, облако Оорта

«Типичной» комете требуется более 200 лет, чтобы на дикой скорости совершить полный оборот и снова оказаться видимой наблюдателям с Земли. При этом направления их полета могут быть самыми разными. Эти и другие факты постепенно привели к появлению гипотезы о том, что «прародиной» всех этих тел является колоссальное облако ледяных обломков, окружающее Солнечную систему — облако Оорта.

Считается, что сформировалось оно из того же протопланетного диска, из которого произошли и все планеты Солнечной системы, с той только разницей, что материя эта не собралась в крупные тела, а в виде мелких, быстро обраставших льдом обломков была выброшена далеко за пределы ближних границ системы. Оно слишком далеко, слишком неплотно и слишком тускло, чтобы была возможность наблюдать его непосредственно.

Однако, отталкиваясь от анализа траекторий прилетающих из него комет, астрономы считают, что состоит облако Оорта из двух основных частей. Внешняя из них охватывает расстояние от 20 тыс. до 200 тыс. астрономических единиц (расстояний от Земли до Солнца — 1 а.е. составляет около 150 млн км) от Солнца.

Ряд теоретических исследований строения Солнечной системы показывает и существование внутреннего слоя облака Оорта, протянувшегося от 3 тыс. до 20 тыс. а.е. от звезды. Впрочем, именно этот слой вызывает больше всего сомнений. Лишь некоторые недавно обнаруженные объекты — такие, как Седна и 2006 SQ372 (читайте об их неприглядном существовании: «Комета без хвоста») — указывают на его существование.

Теперь же группа ученых во главе с Ави Лёбом (Avi Loeb) предлагает принципиально новый подход, который может сделать внутренний слой облака Оорта «видимым» для наших приборах. Для этого они намерены обратиться к данным о реликтовом излучении. Это излучение — пожалуй, самое древнее, что мы вообще можем наблюдать, оно — практически ровесник самого Большого Взрыва и практически равномерно приходит со всех сторон небес.

Считается, что плотность внутреннего слоя облака Оорта достаточно велика для того, чтобы экранировать заметную часть реликтового излучения. Температура его составляет приблизительно -268 °, что примерно вдвое теплее, чем у излучения, — и все это дает надежду на то, что облако Оорта можно будет наблюдать, используя реликтовое излучение, как «светящийся фон». Разумеется, в видимом свете ничего видно не будет: это излучение относится к микроволновому диапазону.

Конечно, есть некоторая вероятность того, что внутренний слой облака Оорта представляет собой почти ровную сферу. В этом случае он останется по‑прежнему невидимым, поскольку будет экранировать излучение равномерно во всех направлениях. Однако этот вариант вряд ли возможен: даже пролетающие невдалеке звезды своим притяжением внесут беспорядок в идеальную сферу, и локальные подвижки будут видны.

По оценкам ученых, по меньшей мере пять звезд за 5 млрд лет существования Солнечной системы должны были пройти на расстоянии до 2 тыс. а.е. И после каждого из них «дырки» в облаке Оорта должны затягиваться долгие миллиарды лет. Соответственно, все эти неравномерности и позволит выявить наблюдение реликтового излучения. В этом смысле большие надежды возлагаются на европейский телескоп Planck, который должен выйти на орбиту в апреле 2009 г.

Все самое интересное о кометах — от суеверий до астрофизики — вы можете узнать из статьи «Хвостатые странницы».

По информации New Scientist Space