Работа миссии Phoenix близ Северного полюса Марса закончена. Аппарат успешно действовал на 2 месяца дольше, чем планировалось — но каковы результаты?

Солнечные панели и автоматический манипулятор. Снимок 10 июня, когда Phoenix зачерпнул ковшом образцы марсианского грунта
Phoenix на Марсе: взгляд художника
Аппарат еще на Земле и проходит последние проверки
Американскому бюджету миссия обошлась в 475 млн долларов

«В настоящий момент, — говорит руководитель миссии Phoenix Барри Гольдштейн (Barry Goldstein), — можно констатировать, что аппарат не реагирует на сигналы. Мы ждали, что в конце концов это произойдет».

Последний раз связь с находящимся на Марсе зондом была установлена 2 ноября. На саму же планету он спустился 25 мая. За это время Phoenix сумел получить ряд образцов марсианского грунта в районе посадки, северного бассейна Vastitas (расположение его на Марсе примерно соответствует северным широтам Америки и Евразии). Эти образцы содержали и фрагменты пыли, и скрытый под ней лед. Зонд провел анализ их состава и свойств, чтобы дать ученым информацию, которая может подтвердить (или опровергнуть) наличие на Марсе жизни — если не сегодня, то в прошлом. По мнению ученых, свою задачу Phoenix выполнил еще 2 месяца назад; все работы прошли по графику.

Первое из важных открытий, сделанных благодаря этому зонду, состоит в том, что под поверхностным слоем песка и пыли на Марсе есть, все-таки, водный лед. Читайте об этом: «Есть вода!»

Кроме того, анализ образцов грунта показал, что он представляет собой намного более щелочную среду, чем те образцы, которые изучали марсоходы Spirit и Opportunity, работавшие близ экватора. Кроме того, обнаружились следы перхлоратов — соединений, которые могут (или могли) служить источниками энергии для местной жизни (о том, чем чревата эта находка, читайте: «Нестрашный яд»). Наконец, был заснят и настоящий марсианский снегопад — «Первый снег».

Теперь сразу несколько групп специалистов приступают к более детальному и тщательному анализу данных, собранных зондом. «Phoenix преподнес нам ряд интересных сюрпризов, и я уверен, что из его данных удастся извлечь еще несколько ценных находок», — говорит астроном Питер Смит (Peter Smith).

За последние недели аккумуляторы аппарата быстро разряжались: здесь начиналась зимняя полярная ночь, и Солнце уже не могло обеспечивать батареи достаточной энергией. Еще 28 октября, когда по этой местности пронеслась пылевая буря, закрывшая свет, Phoenix ненадолго «впал в спячку» — то есть, перешел в защищенный режим. С появлением Солнца ему удалось перезапуститься, но, видимо, в последний раз.

Работавшие с зондом специалисты пытались еще продлить его работу, один за другим отключая различные бортовые инструменты, но и это не помогло. Они понимали, что остались считанные дни и попробовали загрузить на Phoenix новое программное обеспечение, которое лучше бы отвечало условиям местной зимы. Однако долго не опускавшаяся пыль не позволила сделать этого.

В этих полярных широтах Солнце сейчас заходит каждый день на 5 минут раньше, чем в предыдущий. К 1 апреля (по земному календарю) оно на целых 3 месяца совсем скроется за горизонтом. Лишь к середине октября будущего года оно снова окажется достаточно высоко, чтобы батареи Phoenix снова дали аппарату достаточно энергии. Впрочем, в такую возможность ученые не слишком-то верят. За это время с зондом может произойти что угодно, да и крайне холодные условия марсианской зимы, воздействие ледяной углекислоты не пойдут ему на пользу.

Впрочем, надежда все-таки есть. И пусть Phoenix снова нас удивит.

По публикации Space.Com