После средних лет «изоляция» нервных клеток начинает необратимо деградировать. С этим связано падение эффективности работы мозга в пожилом возрасте.

Схематическое изображение нервной клетки, ее отростка-аксона и его миелиновой изоляции
Толстая миелиновая оболочка под микроскопом

Клетки нашей нервной системы действуют, во многом, очень похоже на обычные электрические провода. Сигнал распространяется по длинным аксонам, покрытым слоем изоляции, состоящим из особого вещества — миелина. Однако с возрастом изолирующие свойства миелиновой оболочки падают — и влияние этого разрушительного процесса на различные способности мозга исследовала недавно группа доктора психиатрии профессора Джорджа Бартзокиса (George Bartzokis).

Для эксперимента были отобраны мужчины-добровольцы в возрасте от 23 до 80 лет. Скорость выполнения ими различных сложных двигательных задач измерялась наряду с целостностью миелиновых оболочек у нейронов их мозга. Корреляция между этими двумя параметрами обнаружилась просто поразительная. Более того, и та, и другая величины оказались зависимы от возраста испытуемого. Иначе говоря, после средних лет жизни механизмы, постоянно ведущие «ремонт» износившихся миелиновых оболочек, начинают действовать менее эффективно, скорость их восстановления падает — а с ней падает и уровень выполнения мозгом двигательных и когнитивных (познавательных) функций.

Степень миелинизации нейронов с возрастом меняется по перевернутой U-образной траектории: пика она достигает в середине жизни, и старение мозга во многом связано с возрастной деградацией миелиновых оболочек.

Задание, которое должны были выполнить добровольцы в опытах Бартзокиса и его команды, сводилось к простейшему: в течение 10 секунд как можно быстрее двигать указательным пальцем. Известно, что скорость движения определяется скоростью распространения нервных импульсов вдоль отростков нейронов (аксонов). Высокая скорость требует идеального состояния изолирующего миелинового слоя по всей цепочке, контролирующей движение. Это состояние было изучено у всех 72-х участников эксперимента с помощью магнитно-резонансной томографии.

Результаты полностью подтвердили все предположения ученых: скорость движения прекрасно коррелировала с целостностью миелинового слоя, и оба параметра оказались тесно связаны с возрастом испытуемых. Пика и тот, и другой параметр достигали в районе 39 лет.

Впрочем, расстраиваться и впадать в депрессию не стоит: при всем этом, в среднем возрасте нас неизбежно ждет пресловутый кризис, зато к старости большинство людей становятся оптимистами (при условии, что они сохранили хорошую физическую форму). Именно к такому выводу пришли ученые в ходе еще одного исследования о котором мы уже рассказывали: «Счастливая старость».

По сообщению UCLA Newsroom