Приоткрыта завеса тайны над происхождением Фобоса — «старшего» из двух спутников Марса, чье название означает «страх». При ближайшем рассмотрении он оказался больше похож на комок слипшихся фрагментов, а не на цельное тело. Впрочем, откуда именно взялся этот ком — еще большой вопрос.

Снимок, сделанный 28 июля 2008 г. камерой HRSC с борта аппарата Mars Express. Расстояние до Фобоса — 351 км
Стикни — самый большой кратер Фобоса
Траектория Mars Express изменялась под воздействием притяжения Фобоса
Спутник вблизи: снимок, сделанный Mars Express 26 июля с расстояния 2295 км, зато с разрешением 20 м на пиксель
С расстояния 93 км и с разрешением 3,7 м/пиксель. Эллипсами показаны варианты места спуска будущей российской миссии «Фобос-Грунт» (красным — первоначальный вариант, синим — текущий). Возможно, окончательный вариант будет смещен еще чуть к северу — пока ученые изучают данные, собранные Mars Express
Геометрия пролетов Mars Express мимо Фобоса (их относительные масштабы, конечно, не соблюдены)

Если у нашей родной планеты всего одна большая, ровная и красивая Луна, то у соседнего Марса спутников сразу два, зато оба небольшие и крайне неправильной формы. Более крупный из них — Фобос — представляет собой тело размерами всего 27х22х19 км.

Этим летом уже не первый год работающая на марсианской орбите миссия Mars Express совершила несколько пролетов близ Фобоса и сделала его качественные снимки. Собранные аппаратом данные использовались группой ученых во главе с Герхардом Нойкумом (Gerhard Neukum) для построения полной трехмерной модели спутника и точного определения его объема. Напомним, что этот же исследователь ведет работу и по построению 3D-моделей ландшафта самого Марса («Детали в объеме»), а также обнаружил на его поверхности нечто, весьма напоминающее обычный ледник («Молодой лед»).

Параллельно этому, группа Мартина Петцольда (Martin Pätzold) работает с данными, полученными в радиодиапазоне: внимательно анализируя характеристики сигналов, приходящих от Mars Express, они по небольшим изменениям их частоты делают выводы о влиянии гравитации Фобоса на полет аппарата — а значит, могут уточнить его массу. Ну а дальше понятно и школьнику: из данных об объеме и массе спутника можно вычислить его плотность. Эта величина даст ключ к пониманию происхождения Фобоса. Пока что наиболее полные данные получены из аналогичного анализа данных советской миссии Фобос 88. Новый результат должен увеличить их точность десятикратно.

Европейские ученые оценивают массу спутника в 1,072*1016 кг — то есть, примерно в миллиард раз меньше Земли. А предварительный расчет его плотности дает цифру в 1,85 г/см3, что вдвое легче плотности самого Марса (2,7−3,3 г/см3), зато очень близко к плотности некоторых астероидов. Речь идет об астероидах спектрального класса D, которые из за своей низкой плотности считаются не цельными телами, а конгломератами, включающими в себя обширные пустоты.

Вдобавок и данные о спектральных характеристиках Фобоса, собранные зондом Mars Express и другими аппаратами, свидетельствуют о его схожести с астероидами D-класса. Все это может свидетельствовать о том, что Фобос (а может, и его «младший брат» Деймос) не имеют ничего общего с Марсом. В отличие от нашей Луны, которая, как считается, сформировалась из вещества, выбитого с Земли в результате катастрофического столкновения (читайте: «Бесценный спутник»), спутники Марса, скорее всего, являются обычными астероидами, некогда захваченными в плен гравитацией планеты.

Впрочем, с подобным сценарием не все так просто. Дело в том, что обычно захваченные астероиды остаются на случайной орбите вокруг планеты, тогда как Фобос вращается почти строго вокруг марсианского экватора. Случайно ли это совпадение? Ученые пока не могут сказать.

Кроме того, есть вероятность и того, что Фобос появился по «лунному сценарию» — то есть, из вещества, выбитого с поверхности Марса в результате метеоритного удара. И лишь на орбите они «слиплись», образовав конгломерат низкой плотности. Вопрос, по сути, не решен.

Поставить в нем точку должна российская автоматическая миссия «Фобос-Грунт», которая — увы! — откладывается уже не первый год, и пока что старт ее намечен на осень 2009 г. Аппарат должен опуститься на поверхность марсианского спутника, провести ряд измерений «на месте», собрать образцы грунта и отправить их обратно на Землю.

По сообщению ESA