Тщательные исследования небольшой кометы выявили ее скрытую сущность: ядро этого обледеневшего существа состоит из двух половинок — как число 8 из двух кругов.

Парный айсберг: радарные исследования открывают двойное ядро кометы Таттла
В телескопе: зеленая комета Таттла и галактика Треугольника, снятые любителем астрофотографии Джеральдом ДеШирлиа (Gerald DeShirlia)

О необычной находке сообщил в октябре Джон Хармон (John Harmon), работающий в знаменитой обсерватории Arecibo, расположенной в Пуэрто-Рико. Между прочим, «двойная сущность» кометы — не просто забавное открытие, но новое слово о прошлом Солнечной системы. Давайте по порядку.

Кометы представляют собой небольшие замерзшие тела — остатки той бурной поры, когда шло образование Солнечной системы, и была она отнюдь не такой стабильной, как сегодня. (Подробнее об этих интригующих телах — от суеверий и до астрофизики — мы рассказывали в статье «Хвостатые странницы».) Они обладают сильно вытянутыми орбитами и, периодически приближаясь к Солнцу, образуют длинные хвосты, ярко сияющие в свете. Астрономы сегодня считают их одним из важнейших «хранилищ», где можно найти вещество в том виде, в котором оно еще находилось несколько миллиардов лет назад, в те годы, когда из газопылевого облака понемногу собиралось Солнце и его планеты.

Вот почему исследованиям комет уделяется довольно серьезное внимание. Достаточно вспомнить большую сенсацию «астрономического сезона» прошлой осени — комету Холмса, которая наделала столько шума (читайте: «Шире Солнца»). Сегодня известно, что, несмотря на все разнообразие форм и особенностей поверхности", все кометы представляют собой всего-навсего комок слипшейся пыли, льда и мелких обломков размерами до нескольких километров. Один комок. Но не комета Таттла.

Открытая еще в 1858 г. известным астрономом Горасом Таттлом (Horace Tuttle), комета (полное название — 8P/Tuttle) делает полный оборот по своей вытянутой орбите каждые 13,6 лет. И 2 января этого года она оказалась достаточно близко, в каких-то 40 млн км от Земли, что позволило астрономам детально рассмотреть ее.

В числе прочих занялись этим и Джон Хармон с коллегами. Их наблюдения показали, что эта комета уникальна своим строением и состоит из пары «слипшихся» ядер диаметром 5,6 и 4,4 км. Эта двойная система делает оборот вокруг оси каждые 11,4 часов — этой скорости недостаточно, чтобы центробежные силы разделили их окончательно, но достаточно для того, чтобы вызванные вращением изменения в яркости кометы можно было заметить.

Такое необычное строение кометы Таттла свидетельствует в пользу распространенного мнения о том, что на ранних этапах — примерно 3,8 млрд лет назад — Солнечная система прошла через период хаоса, во время которого множество небольших обледеневших обломков носились повсюду под воздействием гравитации еще не окончательно сформировавшихся и улегшихся по своим орбитам планет.

В некоторых случаях такие фрагменты могли сталкиваться на относительных скоростях, недостаточных чтобы разлететься — и «слипались», образуя кометы, по форме напоминающие арахис или снеговика. Остается лишь радоваться, что это все уже в прошлом, и сегодня мы живем в довольно спокойной обстановке…

По сообщению Science