Продолжающий работать на поверхности Красной планеты спускаемый зонд Phoenix зафиксировал падающий из облаков снег, самый настоящий. Появились и новые свидетельства в пользу того, что на Марсе некогда была вода.

Последовательность сделанных зондом Phoenix снимков показывает рассвет 101-го дня миссии
Phoenix встречает Солнце: взгляд художника

Лазерный датчик, установленный на борту аппарата Phoenix, предназначен для исследования марсианской атмосферы и ее взаимодействия с верхними слоями почвы. Именно он и стал тем «героем», который заметил снег, падающий из местных облаков, расположенных примерно в 4 км над зондом. Впрочем, никаких сугробов не получилось: снег растаял, не долетев до земли.

В то время, как в недрах Меркурия может идти настоящий железный снег (читайте об этом: «В расплавленном ядре»), марсианский снег вряд ли металлический, а скорей вполне обычный, ледяной. Впрочем, данных о его составе пока что не сообщается.

Вдобавок, на днях от Phoenix пришло и еще одно важное сообщение. По его свидетельству, в грунте близ аппарата встречается карбонат кальция (мел) и, возможно, даже частицы алюмосиликатов (глины). У нас на Земле эти минералы сформировались при взаимодействии почвы с большими количествами воды — и нет причин считать, что на Марсе этот процесс проходил как-то иначе.

Свидетельства присутствия карбоната кальция в пробах марсианского грунта собраны бортовыми анализаторами TEGA и MECA, первый из которых анализирует состав материала, раскаляя его и изучая состав образовавшихся газов, а второй получает данные об электропроводности и электрохимических свойствах образца. По данным TEGA, проба грунта начинала выделять углекислый газ именно при той температуре нагрева, при которой он высвобождается из карбоната кальция. MECA же подтвердил присутствие кальция, влиявшего на буферные свойства растворенного образца. Результат совпал у обоих приборов, что дает ученым уверенность в том, что анализ проведен верно, мел в почве есть, а значит — некогда на Марсе была и вода. Вдобавок, оба они дали некоторые свидетельства в пользу того, что в образцах есть и «нечто, вроде глины». Впрочем, данные эти пока не окончательны.

Напомним, что миссия Phoenix создавалась именно для поиска свидетельств о том, что сегодня или некогда в прошлом на Марсе была вода (а значит, с высокой вероятностью, и жизнь в какой-то, пускай и примитивной, форме). Несмотря на то, что окончательного, бесспорного, стопроцентного вывода об этом сделать пока не удается, получена масса важных результатов, так что срок работы этой успешной миссии, изначально запланированный 3-месячным, уже дважды продлевался, и сейчас аппарат работает уже 5-й месяц. Впрочем, проблемы с солнечными батареями, по мнению инженеров NASA, не позволят продлевать его работу бесконечно, и зонд выработает весь ресурс не позднее конца этого года. Ведь если в летний период Солнце не заходило над ним никогда, сейчас в месте посадки наступает зима, и энергия, вырабатываемая его батареями, постоянно снижается. А до тех пор аппарату предстоит еще одно интересное дело — активировать бортовой микрофон и попытаться записать и прислать на Землю первые звуки с Марса.

Ну а если вы уже готовитесь к зиме — или просто соскучились по снегу, вам наверняка понравится статья о том, почему снежинки такие разные (и о том, правда ли, что не бывает двух одинаковых): «Белая магия».

По сообщению NASA