Гелиофизики вынуждены констатировать: в последние годы сила солнечного ветра неуклонно падает. Сейчас он слабее, чем за все время наблюдений — если так продолжится, Землю ничто не защитит от космических лучей.

Измерения давления солнечного ветра, проведенные зондом Ulysses. Зеленые кривые показывают состояние на 1992−1998 гг., синие — в 2004—2008 гг.
Температура и плотность частиц солнечного ветра заметно упали за последние 10−12 лет. На вертикальных осях диаграмм откладывается число частиц соответствующей температуры или плотности

Солнечный ветер — поток заряженных частиц, на большой скорости летящих прочь от нашей звезды. Именно он во многом определяет «климат» во всей Солнечной системе, и климат этот, похоже меняется. «В среднем давление солнечного ветра упало на 20% в сравнении с серединой 1990-х, — расстраивается гелиофизик Дэвид МакКомас (David McComas), — Сейчас он наиболее слаб за все время измерений, которые начались еще 50 лет назад.

МакКомас — глава группы ученых, работающих с инструментом SWOOPS, установленном на борту зонда Ulysses и предназначенном как раз для изучения свойств солнечного ветра. Этот аппарат, запущенный еще в 1990-м, уникален в том смысле, что может вести за солнцем глобальное наблюдение, охватывая и оба полюса, и экваториальные области. О сделанных благодаря зонду открытиях мы рассказывали не раз (например, в статье «Полярные загадки»).

Стоит отметить, что сама скорость солнечного ветра снизилась незначительно. Имея порядок в миллионы км/ч, сейчас она уменьшилась лишь примерно на 3%. А заметное ослабление давления солнечного ветра обуславливается, в основном, снижением его температуры и плотности, которые упали на 13 и 20%, соответственно.

Однако насколько это необычно или, может, даже опасно? Гелиофизик Арик Познер (Arik Posner) говорит: «В точности сказать трудно. Изучение солнечной активности ведется лишь с начала космической эры, с первой половины 1960-х, и для этого периода происходящее необычайно. Но в масштабах столетий или тысячелетий — неизвестно. У нас не хватает данных для ответа».

Снижение давления солнечного ветра, безусловно, оказывает влияние на всю нашу Солнечную систему. Дело в том, что всю ее охватывает своего рода «пузырь» разреженного газа — гелиосфера (подробности вы найдете в заметке «Тайны гелиосферы»). Гелиосфера контролируется магнитным полем Солнца и наполняется частицами солнечного ветра, простираясь далеко за орбиту самых дальних планет. Для Солнечной системы гелиосфера — почти как защитный кокон, снижающий влияние космического излучения. Разогнанные черными дырами, сверхновыми и другими неприятными обитателями Вселенной частицы, по большей части, отклоняются и отражаются этим «щитом». Теперь же солнечным ветер неспособен наполнить гелиосферу так, как ранее — а это, по мнению Дэвида МакКомаса, означает снижение нашей защищенности от излучения.

В дополнение к ослабевшему солнечному ветру, датчики Ulysses фиксируют и падение силы всего магнитного поля Солнца, которая снизилась примерно на 30%. Это еще более ослабевает нашу драгоценную защиту. По некоторым данным, результат уже налицо: количество высокоэнергетических электронов (входящих в состав космических лучей) в окрестностях Земли уже выросло на 20%.

Для нас, жителей планеты, это не представляет опасности, поскольку подобные частицы неспособны проникнуть сквозь последний слой ее защиты — плотную атмосферу и собственное магнитное поле. Но для космонавтов на орбите, не говоря уж о будущих колонизаторах Луны и Марса, это может стать катастрофой. Да и для сотен спутников, работающих «без прикрытия», такое излучение ничего хорошего не сулит.

По информации NASA