Не слишком далеко от нас, всего в каких-то 300 световых годах, есть планетарная система, вращающаяся вокруг пары звезд, весьма напоминающих наше Солнце. Местные планеты вполне сформировавшиеся, ничуть не хуже тех, которые встречаются в Солнечной системе. И мало кто ожидал, что эти «зрелые» объекты способны «сойти с ума» — сорваться со своих привычных орбит и на огромной скорости начать сталкиваться друг с другом в колоссальном катаклизме.
Война миров: Всё в пыли
Глазами художника: столкновение планет в двойной звездной системе, в созвездии Овна, примерно в 300 световых лет от нас

«Это примерно как если бы столкнулись Земля с Венерой, — делится глава сделавшей открытие группы астрономов Бенджамин Цукерман (Benjamin Zuckerman), — До сих пор ничего даже близкого наблюдать не удавалось. К нашему удивлению, межпланетные столкновения оказались возможными даже во вполне «зрелых» планетарных системах». И уж, конечно, если на какой-то из пары столкнувшихся планет была какая-то жизнь, она погибла за считанные минуты. Массивный диск излучающей в инфракрасном спектре пыли — последняя память о некогда крупных планетах.

А началось все с изучения звездной системы BD+20 307, расположенной в созвездии Овна. Главная ее особенность — удивительное количество пыли, которое превышает «пыльность» нашей Солнечной системы примерно в миллион раз. «Мы ожидали обнаружить, что звезда BD+20 307 сравнительно молода, не более пары сотен миллионов лет от роду, а пылевой диск вокруг нее показывает последние этапы формирования вокруг нее планетарной системы», — говорит один из авторов исследования.

Однако оценки астрономов оказались преждевременными. В мае этого года команда Алисии Вайнбергер (Alycia Weinberger) опубликовала статью о собственном исследовании системы BD+20 307, в котором они показали, что она представляет собой двойную систему, включающую пару звезд, вращающихся вокруг общего центра масс. Это открытие заставило ученых радикально пересмотреть имеющиеся сведения об этом интересном объекте и стимулировало новые исследования.

В их числе были получены новые данные, подтвердившие, что состоит система действительно из двух звезд, причем полный оборот делает за 3,42 земных суток. Обе звезды температурой, массой и размерами очень напоминают наше любимое Солнце — а значит, намного старше, чем «пара сотен миллионов лет». Возраст их исчисляется миллиардами лет. Тем удивительнее было зафиксировать в этой вполне сформировавшейся системе столкновение планет.

«Саму катастрофу мы, конечно, не наблюдали, — говорит один из участников исследования, — но ее логичнее всего предположить, зафиксировав плотные диски пылевых обломков, вращающиеся вокруг парных звезд на тех же примерно расстояниях, что отделяют от Солнца Венеру и Землю».

Группа Цукермана начала исследование системы BD+20 307 еще несколько лет назад. Именно эти ученые обнаружили в 2005-м, что система эта содержит намного больше разогретой пыли, чем любая другая система солнечного типа, и что основные массы пыли расположены близко к материнским звездам — не дальше, чем орбита Земли. Обычно на этом расстоянии, пыль долго не задерживается: самые мелкие частицы «сдувает» прочь излучение звезды, а более крупные разлетаются в результате постоянных столкновений друг с другом. Так что ученые сделали вывод о том, что облако пыли появилось сравнительно недавно — не более нескольких сотен тысяч лет назад. А значит, примерно в это время здесь случилась катастрофа.

Это, в свою очередь, поставило ряд интересных вопросов. Прежде всего, интересны причины, вызвавшие дестабилизацию орбит столкнувшихся планет. Представьте себе, насколько масштабные требуются события, чтобы сместить с орбиты, скажем, Землю, и врезать ее в Венеру? Необходимо нечто экстраординарное.

К примеру, компьютерные модели поведения планет Солнечной системы показывают, что орбиты всех внутренних планет чрезвычайно стабильны. Какие-либо изменения ожидаются лишь в весьма отдаленном будущем, а столкновения и того менее вероятны. Возможно разве что столкновение небольшого Меркурия с Венерой или Землей — лет эдак через пару миллиардов.

В прошлом Солнечной системы — как и во всякой молодой звездной системе — планетарные столкновения не были редкостью. Считается, что и Луна появилась в результате подобной катастрофы (читайте: «Бесценный спутник»). Однако такое «незрелое» поведение вполне «взрослой» системы BD+20 307 еще предстоит объяснить.

По пресс-релизу UCLA