Не успели мы рассказать, чем интересны и как загадочны серебристые облака — самые высокие и самые малоизученные из всех — как ученые уже предложили объяснение одному из их загадочных свойств. Даже немного обидно! Впрочем, обо всем по порядку.

Тонкие и нежные серебристые облака появляются у нижней границы космоса на высотах около 85 км. Впервые они описаны в 1885 г., парой лет спустя после знаменитого извержения колоссального вулкана Кракатау в Индонезии, эффекты которого можно было наблюдать практически по всей планете. Столб дыма и пепла поднимался на 80 км в атмосферу, и некоторые отнесли необычные яркие серебристые облака к одному из следствий этой катастрофы.

Однако годы шли, влияние извержения на глобальный климат быстро снижалось, а серебристые облака оставались и даже стали наблюдаться все чаще. Там, где они появляются, давление крайне низко — примерно в 10 тыс. раз ниже, чем на уровне моря. Увидеть их можно самыми темными ночами, обычно летом, в приполярных широтах, хотя последнее время их встречают все ближе к экватору. Интересно, что именно летом на больших высотах атмосфера холоднее, чем зимой, что, считается, способствует появлению крохотных ледяных кристаллов, которые и делают серебристые облака совершенно незабываемым зрелищем.

Есть у них и другие интересные свойства. Еще четверть века назад было обнаружено, что эти облака прекрасно отражают сигналы радаров, что долгое время озадачивало ученых. Лишь недавно Пол Беллан (Paul Bellan) предложил гипотезу, прекрасно объясняющую сей феномен. По его мнению, частицы льда, взвешенные в серебристом облаке, покрываются тончайшей металлической пленкой, состоящей, в основном, из железа и натрия. Именно пленка и ответственна за отражение облаками сигналов радара.

Откуда же взяться металлам на такой высоте? Возможно, это остатки вещества постоянно сгорающих в атмосфере микрометеоритов. Некоторое время металлические частицы удерживаются в туманной взвеси — и именно на нужной высоте. Измерения содержания натрия и железа в воздухе, на больших высотах, показывают, что при появлении серебристых облаков их концентрация резко падает — аж на 80%. Такие облака действуют, как пылесосы, собирая частицы металла на поверхность своих ледяных кристаллов.

Группа Пола Беллана приводит в обоснование своей идеи и еще одно исследование. В лабораторных условиях было показано, что, действительно, при очень низких температурах (-123 по Цельсию) атомы взвешенного в воздухе натрия быстро оседают на поверхность присутствующих тут же кристаллов льда, формируя на их поверхности тонкую пленку.

Напомним, что мы совсем недавно писали о многочисленных загадках серебристых облаков («Красивые тайны»). Вы, кстати, можете увидеть, как выглядят они из космоса — мы рассказывали об исследованиях спутника AIM в заметке «Серебристое чудо».

По пресс-релизу California Institute of Technology