В ближайших окрестностях Сатурна найдены не только кольца, но и арки — те же кольца, только разомкнутые. Пускай и не такие красивые, они, все же, по-своему интересны.

Присланные Cassini снимки показывают разомкнутое кольцо близ Анфы, крохотной луны Сатурна
Стрелками отмечены положения Анфы (слева вверху) и Метоны (справа внизу)
Cassini в полете: взгляд художника
Cassini способен и намного более высокохудожественные снимки

Спутники Сатурна — это настоящий зоопарк. Паноптикум. Здесь найдутся и гиганты, и крошки вроде Анфы или Метоны, размерами не больше крупного астероида. Тем интересней исследования этой части нашей Солнечной системы, которые уже больше 10 лет ведет миссия Cassini-Hyugens. На днях зондом было сделано очередное открытие — наличие разомкнутых колец, или арок в окрестностях небольших спутников Анфы и Метоны. Находка эта проливает новый свет на то, как сложны, на самом деле, «внутренние отношения» 60-ти с лишним спутников Сатурна друг с другом.

Дело в том, что оба небольших спутника вращаются в непосредственной близости от значительно более крупной луны — Мимаса, который существенно влияет на их орбиты и заставляет их колебаться на пути вокруг Сатурна. Как показали исследования Cassini, колебания эти происходят по дугам, напоминающим арки земных строений. «Когда мы заметили светящиеся арки близ Анфы и Метоны, — говорит Ник Купер (Nick Cooper), — мы не могли не подумать, что между их колебаниями и этими следами имеется связь».

Ранее зонд Cassini уже присылал снимки арки возле Метоны, но близ Анфы она замечена впервые. Ученые склоняются к тому, что арки эти образуются из вещества самих Анфы и Метоны, из материи, выбитой из этих малюток ударами микрометеоритов. Из-за гравитационного воздействия Мимаса вещество это не растягивается в замкнутые кольца вокруг Сатурна, а остается в сравнительно узкой дугообразной области.

Считается, что Мимас ответствен и за возникновение значительно более крупной арки в G-кольце Сатурна. Более того, можно предположить, что если какая-нибудь катастрофа полностью разрушит Анфу, ее останки образуют такую большую дугу. В отличие от этого, вещество, выбитое с некоторых других лун Сатурна — в частности, Януса или Эпифемея — никакому «стороннему» влиянию не подвергается и может свободно образовывать прекрасные кольца вокруг планеты.

О миссии Cassini-Hyugens и сделанных ею находках можно рассказывать почти бесконечно. Мы уже вкратце подводили итоги ее работы в честь 10-летнего юбилея, отмечавшегося зондом в прошлом году («В десятке»). Но уже с тех пор сделал новые открытия — обнаружил океан под поверхностью Титана («Колебания Титана»), наблюдал жестокий шторм на Сатурне («Буря без конца»), нашел органические вещества на Гиперионе («Ледяная даль»), и так далее, и так далее.

По сообщению NASA