Некоторое время назад зонд Cassini совершил очередной пролет в непосредственной близости от Энцелада, одного из самых интересных спутников Сатурна. Аппарату удалось сделать самые детализированные снимки его поверхности и в точности определить места в окрестностях его Южного полюса, откуда в космос устремляются потоки ледяных гейзеров.

Пейзаж Энцелада глазами художника: свет далекого Солнца образует гало, отражаясь в ледяных кристаллах, вылетающих с Южного полюса этого крохотного спутника Сатурна
Комбинированное изображение Энцелада соединяет снимки, сделанные зондом в ультрафиолете, ближнем инфракрасном спектре и через зеленый фильтр
Детали ландшафта на спутнике получают имена в честь персонажей и мест из сказок «Тысячи и одной ночи»
Ученые используют данные зонда Cassini для изучения геологической активности, связанной с бороздами на поверхности Энцелада. Вместе с другой информацией это позволит ответить на вопрос, не скрывается ли в недрах спутника обширные водные резервуары
Миссия Cassini в ходе предполетных тестов; снимок дает представление о том, насколько это большой зонд

Астрономов уже довольно давно интересуют окрестности Южного полюса Энцелада, так называемые «тигровые полосы» — изрезанная глубокими бороздами область, откуда берут начало знаменитые и загадочные гейзеры, бьющие со спутника в космос. Откуда появляется энергия для этих потоков? И откуда берется вода для них? Все это весьма интригует ученых.

Высказываются предположения о том, что эти гейзеры появляются под влиянием мощнейшей гравитации самого Сатурна («Лед плюс трение»), а вода и простейшая органика скрыты где-то под поверхностью спутника («Приливы тепла»). Есть даже мнение о том, что глубоко в его недрах может скрываться жизнь («Внутренние силы малыша»). Чтобы пролить больше света на все эти загадки, зонд Cassini во время недавнего пролета близ Энцелада сделал снимки его «тигровых полос» в беспрецедентном разрешении.

На фотографиях видны глубокие борозды и впадины до 300 м глубиной, имеющие формы буквы V — как будто их прорезали ножом. Внешние границы некоторых из них содержат большие количества неопознанного пока ярко блестящего минерала, образующего «блоки» размерами порядка десятков метров.

«Для нас это настоящая золотая жила, — делится Каролин Порко (Carolyn Porco). — Место, которое может окончательно прояснить, какие условия существуют в недрах этой бедной маленькой луны, и обитаемы ли они». Одно из главных ожиданий астрономов связано с обнаружением точных мест, откуда берут начало гейзеры, выбрасывающие в космос водяной пар, лед и некоторое количество органики.

Самые интересные снимки были получены 11 августа, когда Cassini пролетел в непосредственной близости от Энцелада на скорости 64 тыс. км/ч. Ученым пришлось разработать специальную технику, позволяющую избавиться от неточностей, связанных со съемкой на такой высокой скорости. С подобными неудобствами наверняка сталкивались многие, пытаясь заснять интересную сцену или рекламный щит на обочине дороги из окна быстро мчащейся машины.

Однако справиться с проблемой удалось: камеры аппарата были заранее направлены на нужную точку пространства, на приближающийся Энцелад, и затем постоянно корректировались в соответствии с заранее просчитанной траекторией его движения относительно зонда.

Так удалось получить самые качественные снимки спутника из всех, имеющихся в распоряжении астрономов — и получить новые надежды на разрешение всех его загадок. «Судя по всему, — поясняет Каролин Порко, — на поверхности Энцелада идет «град» из ледяных частиц».

Картина предстает примерно следующей. Вода, неизвестной пока силой нагретая до состояния пара в недрах спутника, вырывается на его холодную поверхность через тонкие поры в грунте, где быстро замерзает. Постепенно накапливаясь, такой лед со временем запирает пору, как пробка, — и новые потоки пара вырываются уже в другом месте. В геологическом масштабе времени происходит довольно быстрое перемещение источников гейзеров вдоль «тигровых полос» спутника — возможно, так эти полосы и образуются.

По пресс-релизу JPL/Cassini-Hyugens