На этой неделе крупнейшие астрономы и планетологи мира снова поспорят, пытаясь решить, наконец, что же такое планета. Этот вопрос легок только на первый взгляд.

Плутон с одного из его дальних спутников. Открытые в 2005 г. Никта и Гидра в 2−3 раза дальше от Плутона, чем самая большая его луна Харон (на рисунке справа от планеты), открытая еще в 1978-м
Бытие на Седне глазами художника: далекое Солнце мало отличается от остальных звезд
Сообщение об открытии Плутона, выпущенное обсерваторией Lowell почти сто лет назад

С 14 по 16 августа в Лаборатории прикладной физики (APL) Университета Джона Хопкиснса пройдет важное мероприятие — «Большие планетарные дебаты» (The Great Planet Debate: Science as Process). Многие ученые рассматривают грядущее событие, как шанс внести, наконец, ясность в вопросы астрономической терминологии, которые пока что решает Международный астрономический союз (IAU). В августе 2006 г. союз принял новое определение понятия «планета», что привело к исключению из их числа Плутона, ставшего «карликовой планетой». Подробно об этом мы рассказывали в статье «…И их осталось только восемь».

Однако уже тогда многие специалисты высказали неудовольствие этим решением, которое вообще было принято на основании 424 голосов из более чем 10 тыс. профессиональных астрономов, входящих в союз. А недавнее решение переквалифицировать малые планеты в «плутоиды» и вовсе вызвало раздражение тех, кто счел, что принято оно было просто без учета мнений научного сообщества, за закрытыми дверями. Об этом событии мы тоже писали («Теперь — плутоид»).

«Мы собираемся сделать нечто, чего не сделал IAU, — обсудить вопрос с коллегами, постараться понять все, что мы знаем о планетах Солнечной системы и у других звезд, и найти способы ясно сформулировать это понятие», — поясняет один из участников конференции Марк Сайкс (Mark Sykes). Ученые и вправду надеются прийти к удовлетворяющей всех формулировке. Если такое случится — уверены они — им удастся пересилить решение IAU.

Сама же история с определением планеты началась, видимо, с открытия Плутона в 1930 г. В сравнении с другими планетами Солнечной системы этот объект действительно невелик (диаметр всего около 2,5 тыс. км, а масса меньше, чем у Луны). В 2004-м была открыта Седна — объект еще примерно на четверть меньше Плутона, и втрое дальше от Солнца. Эта находка и подняла неожиданно вопрос о «планетарном» статусе Плутона. Ну а открытый годом спустя объект Эрида, который претендовал на звание 10-й планеты Солнечной системы, еще более запутал ситуацию. Эрида — округлый, вращается вокруг Солнца, и он даже больше Плутона.

Вскоре IAU и принял решение именовать Плутон «карликовой планетой», а спустя некоторое время — и «плутоидом». Однако многие астрономы сочли решение союза неправомерным, ведь принято оно было без всякого обсуждения с научным сообществом, без участия широких профессиональных кругов. Некоторые даже принципиально продолжают именовать Плутон планетой, несмотря на решение IAU.

На открывающейся в APL конференции как раз и пройдут дебаты о положении Плутона, участники которых обещают использовать самые свежие материалы исследований как нашей Солнечной системы, так и других известных планетных систем.

К примеру, Марк Сайкс считает, что объект стоит отнести к планетам, если он имеет округлую форму и вращается вокруг звезды (такие тела становятся округлыми, если они достаточно велики для того, чтобы собственная гравитация придала им такую форму, при которой гравитационное сжатие и внутренние центробежные силы оказываются уравновешены). По мнению Сайкса, в планеты попадает и Плутон, и Эрида, и даже Церес из астероидного пояса. Другой подход — основывать определение не на физических характеристиках самого тела, а на его «наблюдаемых свойствах», включая дистанцию от материнской звезды. Заранее трудно предсказать, чья позиция победит — все участники спора соглашаются только в одном: дискуссия предстоит жаркая.

Вообще, вопрос планетарной номенклатуры чрезвычайно запутан. Время от времени мы рассказываем о существующих в этой области трудностях и метаниях — например, о переименовании малой планеты Ксены («Ксенофобия в астрономии»).

По публикации Space.Com