Когда профессиональные астрономы из Оксфорда попросили помощи всех желающих в каталогизации множества известных галактик, они и не подозревали что среди архивных снимков будет найдено нечто, и вовсе не имеющее названия.

Ханни Ван Аркель — школьная учительница из Нидерландов
Объект ‘Hanny′s Voorwerp': зеленый шар газа в центре, возможно, подсвечен «световым эхо» от уже погибшего квазара

Интернет-проект Galaxy Zoo предлагает всем людям доброй воли принять участие в настоящем масштабном астрономическом исследовании — среди них оказалась и Ханни Ван Аркель (Hanny van Arkel), большая любительница астрономии. На одном из представленных в «зоопарке» снимков далекого космоса она обнаружила весьма таинственный объект. Некоторые специалисты уже окрестили его «космическим призраком», а на форуме Galaxy Zoo его назвали ‘Hanny′s Voorwerp' (первое слово — имя первооткрывательницы; второе — по‑датски просто «объект»; то есть, получается «Объект Ханни»). Начав рассматривать его внимательней, астрономы-профессионалы пришли к выводу, что, похоже, им встретился объект неизвестного до сих пор класса.

Видом своим «призрак» напоминает газовое скопление с отверстием в центре. «Поначалу у нас не было ни единого предположения, что это такое, — говорит астрофизик Кевин Шавински (Kevin Schawinski), — Даже находиться он может, судя по изображению, то ли в пределах Солнечной системы, то ли на дальних пределах Вселенной». Астрономы попросили своих коллег, работающих в разных наземных обсерваториях и с разными орбитальными телескопами, заглянуть в интересующую их область неба. «То, что мы увидели, — продолжает Шавински, — оказалось действительно непонятным. В Voorwerp’е нет ни единой звезды». Судя по всему, он состоит полностью из газа, раскаленного примерно до 10 тыс. градусов по Цельсию, так что ученые склонны считать, что его «подогревает» какой-то активный объект, заслоненный газом.

Выдвинута гипотеза, что подогрев газа в объекте обеспечивает расположенная неподалеку галактика IC 2497. «Мы считаем, что в недалеком прошлом эта галактика содержала очень яркий квазар, — поясняет Шавински, — Из-за значительного расстояния, которое разделяет эти два объекта, излучение уже погибшего квазара по‑прежнему «подсвечивает» соседний объект, хотя с момента его гибели прошло уже около 100 тыс. лет». Подобное эхо наблюдается и после взрывов сверхновых — об одном таком явлении мы рассказывали в заметке «Эхо взрыва».

Квазары — небесные объекты с очень высокой светимостью и очень малыми размерами. Считается, что они расположены в активных центрах галактик, в непосредственной близи от сверхмассивных черных дыр, которые и дают им энергию для излучения. По счастью, все известные нам квазары находятся очень далеко от Земли, и их активность нас почти не затрагивает. Так что если в галактике IC 2497 близ «Объекта Ханни» и вправду был квазар, он мог быть самым близким к нам. По расчетам ученых, если бы этот квазар сиял и сегодня, его можно было бы увидеть ночью в обычный телескоп. Пока что самым близким к нам существующим квазаром считается 3C 273, находящийся на 1,7 млрд световых лет дальше, чем IC 2497.

Вскоре к исследованию Voorwerp’а планируется подключить мощный орбитальный телескоп Hubble. Посмотрим, что из этого получится — а пока почитайте нашу заметку об еще одной серьезной астрономической находке, сделанной непрофессионалом: «Бусы кратеров».

По пресс-релизу Yale University