Анализируя данные, полученные зондом Huygens с Титана, одной из многочисленных лун Сатурна, ученые пришли к выводу, что на спутнике имеется естественная электрическая активность — а это дает новый шанс на обнаружение внеземной жизни.

Проект Cassini-Huygens реализуется совместно Американским, Европейским и Итальянским космическими агентствами — NASA, ESA и ASI. На картинке — спускаемый модуль Huygens за работой
Титан в естественных цветах. Диаметр спутника — около 5,1 тыс. км, то есть примерно 0,4 земного, а средняя температура поверхности составляет -180 по Цельсию
На этой фотографии подсвечена атмосфера спутника

Зонд Huygens был спущен на поверхность Титана еще в 2005-м, и о том, что обнаружил он под плотным слоем облаков, скрывающих этот самый большой из спутников Сатурна, мы рассказывали в заметке «За туманом». Титан оказался весьма и весьма необычным местом: под его поверхностью может скрываться целый океан воды («Колебания Титана»), а на поверхности плескаться целые моря, заполненные нефтью («Углеводородоемы»). Однако собранные аппаратом Huygens данные продолжают изучаться учеными — и продолжают преподносить сюрпризы.

Этим занималась и группа европейских физиков, которые недавно сообщили о том, что удалось «однозначно» показать существование на Титане естественной электрической активности. А поскольку известно, что для формирования сложных органических молекул — предшественниц живых организмов — необходима простая органика и энергия (например, в форме электричества), это наполняет нас новыми надеждами на обнаружение, пускай и элементарной, но все-таки внеземной жизни.

Один из участников исследования, Хуан Антонио Моренте (Juan Antonio Morente) рассказывает: «Титан — уникальный мир в пределах Солнечной системы… Под воздействием конвективных течений формируются плотные облака, накапливающие статический заряд и способные создавать настоящие грозовые условия… Это значительно увеличивает шансы на синтез органических молекул-пребиотиков, как показал русский биохимик Александр Опарин и подвтвердили знаменитые эксперименты Стэнли Миллера». Напомним, что Опарин выдвинул теорию о возникновении жизни на Земле через постепенную химическую эволюцию органических молекул в «первичный бульон», содержащий все необходимые для жизни компоненты, а затем — в настоящие живые организмы.

Моренте пояснил, что для обнаружения естественной электрической активности на планетах и спутниках используются данные о резонансе Шумана. Упрощенно говоря, это явление связано с образованием стоячих электромагнитных волн между поверхностью и верхними слоями атмосферы, которые заряжаются при взаимодействии с космическими частицами — и разряжаются молниями. Для этого ученые отследили наличие пиков на длинных и сверхдлинных волнах электромагнитного спектра — в радиодиапазоне. И хотя непосредственно пиков (видимо, из-за слабости электрической активности) обнаружить не удалось, они изменили процедуру измерений и обнаружили последствия существования таких пиков — скрытый Шумановский резонанс, который показал: грозы в местной атмосфере есть.

Напомним, что Huygens — только часть масштабной миссии Cassini-Huygens по изучению Сатурна и его окрестностей, работающей уже больше 10 лет. О важнейших открытиях, сделанных ею за это время, читайте: «В десятке».

По информации Scientific Blogging