Разглядывая Млечный Путь с помощью телескопа Hubble, астрономы сделали редкостную находку — далекую галактику, битком набитую плотными скоплениями очень тусклых звезд. Остается только гадать, отчего их характеристики не совпадают с ожидаемыми.

Далекая эллиптическая галактика в центре включает тысячи звездных скоплений

Шаровые скопления — плотные собрания звезд почти строго симметричной формы, которые считаются одними из самых древних структур во Вселенной. Наша галактика, Млечный Путь содержит, по современным данным, не менее 158 таких скоплений. Исследуя одно из них с помощью орбитального телескопа Hubble, группа астрономов во главе с Джейсоном Калирайем (Jason Kalirai) нашла редкой красоты жемчужину — далекую эллиптическую галактику, тоже состоящую из множества скоплений.

Находка расположена аж в 1,2 млрд световых лет от нас — еще немного, и даже чувствительные приборы Hubble не смогли бы заметить ее, тем более что открытая галактика не отличается яркостью. На самом деле, звезды настолько тусклые, что любой другой телескоп попросту бы не увидел их.

По сообщению группы Калирайя, им удалось наблюдать в этой галактике 195 скоплений, но ученые считают, что их там могут быть тысячи, просто большинство из них излучают слишком слабо, чтобы быть видимыми. Даже те из них, что удалось сфотографировать, светятся примерно в 500 млн раз слабее, чем самые слабые звезды, различимые невооруженным глазом. Остается лишь удивляться зоркости Hubble!

Точно установить их возраст пока не удается, но скорее всего, они являются ровесниками Млечного Пути — то есть, больше 12 млрд лет от роду. Стоит помнить и о тех 1,2 млрд лет, что необходимо пройти свету, чтобы достичь Земли. Сегодня известны и более удаленные звездные скопления, но это — самые далекие, для которых удалось замерить и некоторые важные характеристики, в частности, проанализировать некоторые их спектральные свойства.

Вообще, считается, что чем дальше в «молодость» звездного скопления нам удается заглянуть, тем сильней его видимое излучение сдвинуто в синюю часть спектра. То есть, молодые скопления содержат больше голубых звезд — более горячих и массивных, которые со временем, исчерпывая запасы топлива, уменьшаются в размерах и излучают более красный свет. Все, казалось бы, логично.

Но здесь ситуация оказалась иной. Некоторые из скоплений, найденных Калирайем, оказались намного ярче своих соседей — и при этом намного более красными, чем вообще можно было ожидать (несовпадение теоретических расчетов и данных наблюдений составило аж 20%).

Пока трудно назвать какую-то однозначную причину этого «покраснения», но, возможно, это как-то связано с химическим составом звезд. «Может оказаться, — говорит Джейсон Калирай, — что это редкое поколение скоплений со звездами, намного более богатыми металлами, чем обычно. Впрочем, может быть и так, что существующие модели звездной эволюции не до конца верны».

Теории звездной эволюции показывают постепенное прохождение звезды через различные «возрасты», связанные с ходом термоядерных процессов в их недрах и, таким образом, с постепенным изменением их состава, массы и яркости. Конечно, какие-то моменты в этих построениях могут оказаться некорректными, но скорее всего, необычной «красноте» найденных кластеров есть более простое объяснение.

Например, где-то в необозримой бездне пространства, которое разделяет нас, может быть облако материи, поглощающее синюю часть спектра и делающее свет более красным (это как смотреть на мир сквозь розовые очки).

Из необычных звездных и галактических скоплений, известных науке сегодня, можно составить целую «кунсткамеру». Вспомним хотя бы огромные скопления красных гигантов («Фабрики сверхновых») или скопление галактик с ядром из таинственной темной материи («Галактическая толчея»).

По публикации New Scientist Space