На днях бортовой компьютер миссии Rosetta был выведен из режима ожидания и провел включение всех систем. Аппарат готовится к встрече с астероидом, которая состоится в первых числах сентября.

На пути к Астероидному поясу Rosetta перешел в пассивный полет, наблюдая астероиды с почтительного расстояния нескольких тысяч километров и передавая данные на Землю
Взгляд художника: Rosetta пролетает поблизости от Земли 13 ноября 2007 г.
12-летняя миссия стартовала в начале 2004 г., когда ракета Ariane-5, стартовав с космодрома Куру во Французской Гвиане, вывела трехтонный аппарат в космос

Основная цель европейской исследовательской миссии Rosetta — комета 67Р Чурюмова-Герасименко, добраться до которой аппарат должен только в 2014 г., преодолев около 6,5 млн км и оказавшись на расстоянии 4 астрономических единиц от Солнца (то есть, вчетверо дальше, чем Земля).

Тогда планируется спустить на ее поверхность посадочный модуль Philae, который и займется сбором данных. Ну а пока зонд находится в пути, инженеры миссии не теряют времени даром и исследуют объекты, мимо которых он пролетает. Дважды его сложная траектория в ходе гравитационных маневров пролегала неподалеку от Земли. Третий и последний пролет намечен на ноябрь 2009 г. — тогда нам придется распрощаться с Rosetta навсегда, но он будет «писать письма».

Ученые изучают и другие объекты, попадающиеся аппарату на пути. Мы уже писали о встрече Rosetta с Марсом («В гости к Марсу»), а теперь настала пора рассказать о том, что произойдет 5 сентября этого года, когда аппарат окажется в непосредственной близости от астероида 2867 Штейнса. Это будет первая из двух запланированных встреч с астероидами: еще одна состоится в июне 2010 г., и это будет астероид 21 Лютеция.

Оба астероида относятся к Главному астероидному поясу, расположенному между орбитами Марса и Юпитера. Пока зонд приближался к нему, практически все бортовые системы были переведены в энергосберегающий режим ожидания — и лишь несколько дней назад включены снова. Пришла пора готовиться к встрече. По расчетам ученых, аппарат пройдет лишь в 800 км от Штейнса, его относительная скорость не превысит 8,6 км/с.

Легко представить, с какой точностью должны сработать все бортовые приборы и инструменты. Все оставшееся до сентября время Rosetta будет проверять и тестировать оборудование, а в августе проведет навигационные замеры: аппарат будет следить за приближением астероида и его движением, чтобы уточнить его траекторию, которая пока что известно лишь благодаря наблюдениям с Земли. К сентябрю зонд пройдет около 3,7 млн км и окажется в 2,1 а.е. от Солнца, когда встретится с астероидом.

Считается, что астероиды представляют собой аналоги геологических пластов — своего рода «срезы», сохранившие материал, из которого состояла Солнечная система на разных этапах своей эволюции. Так что изучение их поможет лучше понять происхождение и нашей собственной планеты, и ее ближайших соседок.

Впрочем, астероид Штейнса интересен и сам по себе. Это довольно редкий тип астероида, относящийся к типу Е (эти небесные тела принято классифицировать по спектральному классу, который характеризует их показатели цветности, яркости (альбедо) и спектра отраженного солнечного света). Судя по всему, астероиды типа Е состоят, в основном, из производных кремния и базальтовых пород — впрочем, детально их свойства неизвестны. Именно поэтому Штейнс и был избран в качестве одного из объектов изучения для миссии Rosetta. В конце концов, он покажет, насколько полученные наземными телескопами данными соотносятся с тем, что можно наблюдать в непосредственной близости.

Rosetta должна исследовать физические и химические свойства астероида, уточнить его кинематику (вращение, траекторию и т. п.), свойства его поверхности (это поможет понять, какие характеристики «ландшафта» различаются у астероидов разных типов), его взаимодействие с солнечным ветром и его ближайшее окружение — естественные спутники, другие астероиды, магнитные и электрические поля, состав окружающего разреженного газа.

Рекомендуем прочесть о еще одной «астероидной» миссии — американской Deep Impact, которая задумана была блестяще («Глубокий контакт»), но результат получился довольно неопределенный («Ударная астрономия»).

По информации ESA