На Меркурии есть активное магнитное поле и вулканы, а сама планета окружена облаком плазмы неожиданно сложной структуры… За последнее время было сделано столько находок, что журнал Science вышел специальным «меркурианским» номером. Представляем самые интересные исследования.
Редакция ПМ

Зонд Messenger за работой: взгляд художника
Обложка специального выпуска журнала Science от 4 июля 2008 г.
Цветное изображение бассейна Caloris и его окрестностей. Оранжевым выделены области, которые, скорее всего, являются следами вулканической активности
Считается, что такие кратеры в окрестностях Caloris — вулканические, а окружены они застывшей в далекие времена лавой
Кратеры, деформированные сжатием планеты

Мы уже не раз обращались к исследованиям, которые ведет сейчас зонд MESSENGER недалеко от самой непознанной планеты в пределах Солнечной системы — Меркурия. Для начала, аппарат вообще впервые снял его с такой близости и заглянул на его обратную сторону («Первые кадры»). Кроме того, MESSENGER показал, что эта крохотная планетка, вопреки ожиданиям совсем непохожа на нашу Луну и исследовал ее экзосферу («Паук на Меркурии»). Наконец, ему удалось наблюдать довольно необычные кратеры («Тройной сюрприз»).

14 января MESSENGER в очередной раз пролетел в непосредственной близости от планеты и собранные им данные легли в основу целых 11-ти исследований, так что знаменитый журнал Science даже вышел специальным «меркурианским» выпуском. Расскажем о самых интересных находках.

Целых 6 статей посвящены изучению поверхности планеты — ее окраске, минеральному составу и форме встречающихся здесь ландшафтов. К примеру, качественные фотографии показали, что обширный бассейн Caloris (см. иллюстрацию слева) окружают вулканические кратеры. Это позволило заглянут в прошлое, в историю происхождения этого бассейна. Ученые считают, что сформировался он от метеоритного удара еще в первый миллиард лет существования Солнечной системы, когда вся она подвергалась плотной космической бомбардировке. За этим последовал период вулканической активности — в итоге лава частично заполнила образовавшийся кратер и сделала его дно более плоским и гладким. Кстати, подобная мысль высказывалась и раньше, но теперь она получила серьезное фактическое подтверждение.

Еще одно исследование связано с магнитным полем Меркурия. Открытое в 1970-х зондом Mariner 10, оно вообще стало большим сюрпризом, ведь до тех пор считалось, что магнитное поле из всех каменистых планет Солнечной системы имеется только у Земли. У нас его создает раскаленное, богатое железом ядро — но ядро Меркурия считалось остывшим и замершим многие годы назад. А значит, неизвестно, откуда бы на планете взяться глобальному магнитному полю. Однако новые данные зонда MESSENGER подтвердили: ядро Меркурия рано списывать со счетов, и здешнее магнитное поле создается такой же «динамо-машиной», как и на Земле, и у него так же есть северный и южный полюса. Осталось дождаться очередного пролета аппарата в непосредственной близости от Меркурия, который состоится в октябре и должен подтвердить эти результаты.

Считается, что ядро Меркурия составляет 60% его массы, что примерно вдвое больше, чем в норме. Некогда остывание этого «переростка» привело к сильному сжатию всей планеты и оставило на ее поверхности неизгладимые следы — такие «шрамы» можно увидеть на снимках, приведенных на иллюстрации слева. Возможно, это остывание ядра ответственно и за создание магнитного поля.

Еще одно исследование связано с экзосферой Меркурия — самой внешней оболочки, настолько разреженной, что входящие в ее состав молекулы скорее столкнутся с поверхностью планеты, чем друг с другом. В основном, эти молекулы привносятся с той же поверхности, выбитые оттуда солнечным излучением и ударами метеоритов. Зонду удалось наблюдать экзосферу в трех зонах — дневной стороне, на границе дня и ночи, и в длинном хвосте частиц, растянувшемся за планетой на 40 тыс. км. В ее составе обнаружены атомы водорода, гелия, натрия, калия и кальция — но, скорее всего, она обладает намного более сложным составом. Выяснилось, что точный состав экзосферы зависит от места наблюдения, определяется влиянием магнитного поля и солнечного ветра, а возможно, меняется и с широтой, на которой ведется наблюдение.

Наконец, была исследована и магнитосфера, окружающая планету и заполненная множеством заряженных частиц. Она создает своего рода «плазматическую оболочку» весьма сложной структуры. К примеру, состав ее частиц оказался не связанным с солнечным ветром, а значит, они тоже не привносятся Солнцем, а появляются с самой планеты. Это, в свою очередь, означает, что из ее состава можно делать выводы о химическом составе Меркурия.

И все это — только начало. Следующие пролеты MESSENGER близ Меркурия состоятся в октябре этого и сентябре следующего года. Ну а в 2011 г. аппарат окончательно ляжет на орбиту в окрестностях Меркурия — нас ждут большие дела!

По сообщению NASA

Понравилась статья?
Подпишись на новости и будь в курсе самых интересных и полезных новостей.