На прошлой неделе исполнился ровно век со дня одной из самых загадочных и романтичных катастроф — падения Тунгусского метеорита. Посмотрим, что думает на этот счет наука сегодняшнего дня.

Во вторник 30 июня 1908 г., в восьмом часу утра жители сибирской торговой фактории Ванавара еще не знали, что через несколько минут их буквально сметет со стульев ударная волна воздуха настолько горячего, что будет казаться, будто одежда загорелась прямо на них. А меж тем до эпицентра катастрофы было больше 60 км. Сейсмическая волна была зарегистрирована в Иркутске, Ташкенте, Тбилиси и даже в Великобритании. Воздушная волна обогнула земной шар, а звук разрыва был слышен за 800 км.

Хотя различные аномальные явления зарегистрировали тогда ученые множества стран, из-за непростой политической ситуации в России первая экспедиция к месту катастрофы состоялась только в 1921 г. Возглавил ее петербургский минералог Леонид Алексеевич Кулик. Однако тяжелейшие условия тогда не позволили ученым добраться до места, и это удалось лишь со следующей попыткой, в 1927 г.

«Поначалу местные жители отказывались рассказывать Кулику о катастрофе, — говорит Дон Еоманс (Don Yeomans), ученый из NASA. — Они считали, что взрыв стал результатом проклятия, которое наслал могущественный таежный бог Огды». Впрочем, и без этого свидетельств было достаточно. Сотни тысяч квадратных километров леса были буквально искорежены и смяты. Десятки миллионов древесных стволов лежали вповалку, будто рассыпанные невероятной силой из центра.

В 1938 г. была проведена аэрофотосъемка местности, и тогда была выделена зона условного эпицентра площадью около 50 км в поперечнике. Направление лежащих стволов послужило первым маркером, по которому ученые вычислили эту область. Каково же было их удивление, когда, добравшись до этого места, они увидели деревья не упавшие, а стоявшие вертикально — правда, с полностью уничтоженными ветвями и корой. «Это было похоже на лес из телефонных столбов», — говорит Дон Еоманс.

Чтобы стволы остались на месте, а ветви срезало, требуется ударная волна не только колоссальной силы, но и большой скорости: ее ударный импульс должен перемещаться так быстро, чтобы снести ветки и не успеть передаться на ствол дерева. Интересно, что подобное наблюдалось и после другого известнейшего взрыва — над Хиросимой.

В ходе дальнейших экспедиций Кулику удалось-таки разговорить обитателей фактории Ванавара. Они и рассказали, как внезапно северная часть неба будто раскололась надвое, и высоко над лесом все оно словно запылало. Лишь затем раздался взрыв, за которым последовал звук, похожий на то, будто «камни падали с небес», или стреляли бесчисленные ружья. Земля содрогнулась. Этому свидетелю повезло — его только отбросило на несколько шагов. А один из охотников, находившихся ближе ко взрыву, погиб: его просто разбило ударом об дерево. На счастье, местность эта и вправду пустынная. Страшно даже подумать, что было бы, если б катастрофа произошла над большим населенным городом — число смертей могло исчисляться миллионами.

Выброшенная взрывом пыль закрыла небо до самого горизонта. Подсвеченная солнечным светом, она вызывала сияние небес даже ночью. По некоторым данным, при таком свете даже можно было читать газету. Неудивительно, что подобная катастрофа породила массу легенд и небылиц.

И сегодня — столетие спустя — ученые продолжают спорить о ее деталях. Впрочем, в целом они согласны: в конце июня 1908 г. мы пережили (пока) единственное в новейшей истории столкновение с массивным астероидом, размеры которого составляли более 30 м в поперечнике. Моментально раскалившись в атмосфере, он не долетел до земли и разорвался в воздухе.

По современным подсчетам, масса его составляла более тысячи тонн. Это колоссальное ядро, разогнанное до 50 тыс. км/ч, вызывало нагрев окружающего воздуха почти до 25 тыс.ОС. В 7:17 по местному времени на высоте 8,5 км давление и температура буквально развалили мчащийся астероид на куски, которые разметало взрывом на большое расстояние. Мощность события оценивается в 185 раз сильнее, чем бомба, сброшенная на Хиросиму.

По мнению специалистов, кометы, которые состоят в основном из водяного льда, слишком непрочные объекты, чтобы вызвать подобный взрыв. Так что основным кандидатом на эту роль остаются каменистые астероиды — хотя некоторые ученые считают, что это все-таки была комета, просто необычная, с вкраплениями твердых фрагментов, которые и «пережили» перелет сквозь атмосферу и связанный с этим нагрев.

Еще одна из гипотез предполагает, что Тунгусский метеорит стал обломком известной кометы Энке — внушительного комка льда и грязи, который, периодически проходя в окрестностях Земли, в конце июня — начале июля регулярно бомбардирует нас метеорами Бета Тауриды. Кстати, эта комета «попалась» недавно околосолнечной миссии STEREO, которая наблюдала при этом довольно необычное событие — читайте об этом: «Солнце кусается».

Но, конечно, главной загадкой долгие годы считался отсутствующий в эпицентре кратер. Это порождало самые невероятные гипотезы: и о том, что метеорит состоял из антивещества, которое полностью аннигилировало еще до столкновения, и о том, что это была крохотная черная дыра, и, конечно, о том, что это был инопланетный космический корабль. Впрочем, кратера могло и не быть, если практически все вещество метеорита было разбросано по большой площади.

Кроме того, в прошлом году группа итальянских ученых сделали вполне обоснованное предположение о том, что экспедиции Кулика просто не сумели найти эпицентр, который можно увидеть на сегодняшних фотографиях этой местности, в виде уже заполнившегося водой озера Чеко. Озеро это обладает удивительно правильной формой, расположено на предполагаемой линии полета небесного тела, а вдобавок просто отсутствует на картах, составленных до 1908 г. По словам этих ученых, радарное исследование озера показывает наличие метрах в 10 под ним неизвестного плотного объекта — возможно, остатка пресловутого метеорита. Итальянцы планируют провести экспедицию в будущем году.

Стоит заметить, что далеко не все исследователи согласны с этой версией. Они приводят тот логичный довод, что в окрестностях озера Чеко до сих пор сохранились деревья возрастом более 100 лет. Да и форма озера не на 100 процентов согласуется с моделью взрыва. Подробнее об этом исследовании мы рассказывали в заметке «Исчезнувший монстр».

Комета или астероид, и есть ли связь с кометой Энке? Все эти вопросы стали предметом обсуждения на международной конференции, приуроченной к «аномальному юбилею» и проведенной на днях в Москве. Интересно, что итальянцы продемонстрировали уточненную карту падения деревьев, которая позволяет предположить и то, что в воздухе над Тунгуской взорвались сразу два объекта. На конференции ученые обсуждали и более животрепещущие проблемы: историю и перспективы столкновений.

Считается, что особенно крупные астероиды врезаются с Землей примерно раз в 100 тыс. лет, но ведь никто не застрахован и от случайностей. Тем более, что объекты размерами в десятки метров (то есть, подобные Тунгусскому метеориту) попадают в нас намного чаще — примерно раз в 3 тыс. лет. А британский астроном Марк Бэйли (Mark Bailey) считает, что это — непростительное преуменьшение опасности. По его мнению, такое же столкновение повторилось уже в 1930-м. Это не столь известное событие он назвал «Бразильской Тунгуской» — тогда, по его версии, сразу три сравнительно крупных обломка взорвались над верховьями Амазонки и породили масштабные пожары, продолжавшиеся неделями. Еще одно событие произошло совсем недавно: в июне 2002 г. околоземные спутники зафиксировали в земной атмосфере взрыв мощностью 10 килотонн, который, скорее всего, также был вызван взрывом астероида.

Впрочем, все это игрушки: по оценке ученых, занятых на проекте Spaceguard UK, уже километровый объект способен выбросить такие количества пыли, что климат Земли надолго изменится, что приведет к катастрофическим для нашей цивилизации последствиям.

Стоит помнить и о приближении астероида Апофис, встречи с которым намечены на 2029 и 2036 гг. (об этом монстре читайте: «Анти-Армагеддон»). Будем надеяться, что столкновение не состоится — хотя готовиться к возможным неприятностям лучше заранее. Об астероидной угрозе мы рассказывали в заметке «Особо опасные».

По публикациям NASA и BBC