Недавно космический зонд SOHO открыл свою полуторатысячную комету, став самой успешной поисковой миссией в истории. Что совсем неплохо для аппарата, который создавался совсем для другой цели.

Свою полуторатысячную комету SOHO зарегистрировал 25 июня
«Чемпион» на орбите глазами художника…
…И в ходе предстартовых тестов на Земле
Околосолнечная комета Крейца, снятая зондом SOHO

Вообще-то, совместная европейско-американская миссия SOHO призвана изучать нашу родную звезду — Солнце — чем он и занимается весьма успешно. Он вовремя заметил начало нового солнечного цикла, о чем можно прочесть в заметке «Прощай, двадцать третий?» и обнаружил связь между солнечными вспышками и ионными штормами («Солнцетрясения»). Так что наблюдение за кометами — это его, так сказать, хобби. Впрочем, удивительно удачное: 25 июня аппарат заметил свою юбилейную, полуторатысячную комету.

Юбилейная находка относится к группе комет Крейца, пролетающих поблизости от Солнца. Многие из них можно наблюдать даже невооруженным глазом между нашей планетой и нашей звездой. Поэтому в их изучении SOHO имеет важное преимущество: если с Земли мы можем наблюдать такие объекты только во время затмений, зонд видит их легче.

Считается, что все кометы Крейца являются частями одной большой кометы, которая разрушилась несколько столетий назад. Действительно, по оценке ученых, около 85% обнаруженных SOHO комет имеют общее происхождение. Подлетая к Солнцу на 1,5 млн км и ближе, они неизбежно разрушаются, испаряясь буквально на глазах у аппарата, наблюдающего их с помощью одного из 12-ти бортовых датчиков — спектрометра LASCO.

Разумеется, зонд не настолько самостоятелен, чтобы обходиться без помощи людей, на сей раз — известного американского астронома-любителя Роба Мэтсона (Rob Matson).

Все данные, собранные LASCO, передаются на Землю, где и обрабатываются большой группой добровольцев: в Интернете они доступны уже через 15 минут после получения. Изучая их, любители и профессионалы пытаются найти едва заметные движущиеся яркие точки. Обнаружив такую потенциальную комету, они сообщают курирующему проект астроному Карлу Бэттамсу (Karl Battams), который и проверяет результат прежде, чем подтверждать его и передавать уже в официальный орган — Центр наблюдения малых планет (Minor Planet Center). Здесь комета каталогизируется и вычисляется ее траектория.

Что же до миссии SOHO, она продолжает свою основную задачу. В частности, с ее помощью ученые хотят научиться эффективно предсказывать опасные солнечные штормы. Почему это так важно, читайте: «Гадание на электронной гуще».

По сообщению ESA