Колоссальные штормы в атмосфере Юпитера порождают устойчивые турбулентные завихрения — знаменитые «красные пятна», первое из которых было замечено еще 300 лет назад. За последние годы у этого красного пятна появилась уже пара соседей: шторм усиливается.

Три красных пятна, снятые орбитальным телескопом Hubble. Все-таки, Юпитер очень похож на какую-нибудь авангардную картину
Карта Юпитера, составленная из фотографий, сделанных Hubble 9 и 10 мая. Два красных пятна ясно видны чуть ниже полосы турбулентности в районе экватора
Старый добрый Hubble помог сделать не одно открытие; этой осенью его планируется отремонтировать, и телескоп продолжит службу
Обсерватория Keck состоит из пары 10-метровых телескопов на вершине Мауна Кеа в Гавайях

Происходящее на газовом гиганте фиксируют орбитальный телескоп Hubble и наземная обсерватория Keck на Гавайях — и оно уже получило неофициальное название «большого сдвига». Действительно, в атмосфере Юпитера наблюдается нечто серьезное.

Первое событие состоялось в декабре 2005 г.: поблизости от знаменитого Большого красного пятна обычно белый штормовой регион резко изменил цвет на красный, из-за чего и получил название Малого красного пятна. Впрочем, эта область «набухла» еще ранее, примерно за 6 лет до того, когда чуть к югу от Большого пятна произошло слияние трех овалов поменьше. Каждый из этих овалов — мощнейший шторм, каждый из них начался еще в начале 1930-х (по нашему летоисчислению). Недавние наблюдения, которые были сделаны в момент прохода Юпитера за Солнцем, подтверждают: климат планеты резко меняется.

Одно из самых серьезных изменений происходит в полосе, окружающей Большое красное пятно, которое астрономы наблюдали впервые еще 300 лет назад. Не слишком яркая и сравнительно спокойная область буквально за год стала весьма активной. Само по себе это пятно представляет собой устойчивый, высоким давлением ураган, закручивающий облачный слой толщиной километров на 8 больше, чем окружающие его облака. Правда, отчего оно становится именно красным — остается непонятным. Популярная гипотеза считает, что цвет может быть обусловлен большим количеством пыли, поднятой бурей на весьма значительную высоту.

Итак, с начала «большого сдвига» в климате Юпитера покраснели и другие области планеты. И Большое, и Малое красные пятна сжаты между полосами мощных воздушных течений; у каждого верхняя полоса движется к западу, а нижняя — на восток. Поскольку скорости их движения разные, они порождают и разной силы завихрения. Соответственно, разные и размеры пятен; при этом Малое пятно понемногу дрейфует к востоку, в направлении Большого — а то движется ему навстречу, смещаясь на восток. Примерно каждые 2 года они сближаются на минимальное расстояние (о том, что случается при этом, читайте: «Ближе некуда»).

Но вот в этот их танец вмешался третий партнер: на той же широте к западу от Большого красного пятна появилось еще одно. Хотя оно и заметно меньше обоих более ранних пятен, выглядит оно так же ярко красным и ярко сияет в ближнем инфракрасном диапазоне и в глубоком ультафиолете. Если оно продолжит двигаться так же, как сейчас (и если Большое пятно не поведет себя неожиданно), где-то в августе они встретятся. Что тогда будет? Специалисты считают, небольшое пятно может быть поглощено крупным — или наоборот, оттолкнется от него. Но, может, нам стоит приготовиться к неожиданностям.

По мнению профессора Филиппа Маркуса (Philip Marcus), свидетельства, собранные телескопами Hubble и Keck, подтверждают предположение, высказанное еще в 2004 г. Юпитер претерпевает глобальное изменение климата, средняя температура на планете возрастает на 10 градусов вблизи экватора, и примерно настолько же падает у южного полюса. Именно они вызывают нарастание бушующих в южной полусфере бурь.

Изображения облаков начиная к северу от экватора и заканчивая примерно 34-й южной параллелью поражают ученых непостоянством и все новыми масштабными явлениями, появляющимися буквально у нас на глазах. Изменяется ли его климат, или нет, но облачная активность за последние годы заметно возросла.

По пресс-релизу UC Berkeley