Готовится к запуску миссия GRAIL, которая картографирует странные «неровности» в гравитационном поле нашего спутника.

«Галахад, Борс и Персифаль получают Грааль», Эдвард Барне-Джонс (начало 1890-х)
Миссия GRAIL за работой: взгляд художника
Гравитационная карта Луны, составленная зондом Lunar Prospector в 1998—1999 гг. Масконы отмечены красно-оранжевыми: 5 самых значительных из них связаны с пятью лунными морями, видимыми на ближней стороны даже через обычный бинокль: Море Дождей (Mare Imbrium), Море Ясности (Mare Serenitatis), Море Кризисов (Mare Crisium), Море Влажности (Mare Humorum) и Море Нектара (Mare Nectaris)

Давайте познакомимся с Марией Зубер (Maria Zuber) — она профессор Массачусетского технологического (MIT), и она посвятила себя «Граалю». Правда, не христианской святыне, поиски которой составили смысл жизни многих знаменитых рыцарей. А новой лунной миссии NASA, название которой — Gravity Recovery and Interior Laboratory («Лаборатория по изучению гравитации и недр») — сокращается именно как GRAIL. Аппарат, старт которого намечен на 2011 г., займется изучением необычного гравитационного поля Луны. «Мы измерим ее недра он поверхности до центра», — обещает Мария Зубер.

Миссия GRAIL представляет собой пару аппаратов-близнецов, которые будут выведены на окололунную орбиту, один дальше другого, при этом дистанция от одного до другого будет постоянно замеряться с высокой точностью, с помощью микроволнового дальномера. Крохотные изменения этого расстояния в ходе пролета над той или иной областью Луны позволят составить подробную карту ее гравитационного поля.

То, что с гравитацией на нашем спутнике «не все в порядке», известно довольно давно: еще советские зонды «Луна» (в 1959—1965 гг.) и американские Lunar Orbiter (в 1966—1972 гг.) зафиксировали в его гравитационном поле странные «неровности».

Считается, что источниками их служат крупные «масконы» (сокращение от словосочетания «концентрация массы»), скрытые под поверхностью лунных морей. Лунные моря — кратеры, образовавшиеся многие миллионы лет назад в результате падения на спутник крупных астероидов. Находящиеся в них масконы делают гравитационное поле Луны самым «хитроумным» среди всех крупных тел Солнечной системы: отвес на границе маскона отклонится от вертикали примерно на 0,3 градуса в сторону его центра. А, к примеру, космонавт в полной амуниции будет весить на Луне 22,7 кг — но над центром маскона прибавит еще 113 г.

Такие влияния довольно значительны, если мы говорим о работе спутников на селеноцентрической орбите: масконы вполне способны влиять на их траекторию. Вот почему значение миссии GRAIL для будущего освоения Луны трудно переоценить. По сути, без нее невозможно ни сооружение на ней постоянной базы, ни ее нормальное функционирование. Для спутников карта такого опасного гравитационного поля так же важна, как для кораблей — карта течений, отмелей и рифов. Тем более что пока что гравитация в приполярных областях и на обратной сторона спутника картографированы намного хуже, чем удобные для наблюдения регионы. «После «Грааля» мы сможем открыть для работы всю Луну. Миссия составит самую подробную и точную карту глобального гравитационного поля, доступную на сегодняшний день — лучше, чем даже для Земли», — обещает Мария Зубер.

Кстати, GRAIL выполняет и еще одну важную задачу: образовательную. На каждом из пары спутников будет установлено несколько видеокамер, управлять которыми будут студенты и школьники — и наблюдать за пролетом над Луной со столь близкого расстояния, которое до сих пор могло им только присниться во сне.

Кстати, о масконах — этих «гравитационных рифах» лунных морей — мы уже рассказывали подробнее в заметке «"Синяки» на лике Луны".

По информации NASA