«В одной только нашей галактике насчитывается больше 200 млрд. звезд — и примерно у половины из них есть планетные системы. В нашей системе их восемь — а в средней системе, к примеру, пять. Итого 500 млрд. планет только в Млечном пути — а сколько их во всех остальных галактиках? Было бы просто странным, если бы жизнь нашлась только на Земле».

Примерно так рассуждает доктор Сет Шостак (Seth Shostack), научный руководитель знаменитого проекта SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence — «Поиск внеземного разума»). Для Шостака и его коллег внушительное количество планет во Вселенной означает одно: крайне маловероятно, что мы одиноки. Огромное число звезд с планетарными системами делает практически неизбежным тот факт, что где-то в глубинах космоса существуют другие планеты, подобные нашей — с атмосферой, жидкими океанами воды, мягким стабильным климатом, пригодным для зарождения жизни. А раз так, — рассуждает Шостак, — то неизбежен и тот факт, что жизнь там появилась и, по законам эволюции, через какое-то время породила высокоразвитых существ, создавших технологичные цивилизации и сумевших наладить радиосвязь.

Все это звучит довольно логично — если б не один факт. За без малого полвека работы проекта SETI, полвека постоянного напряженного вслушивания в пространство, ученые не услышали ни единого шепота от наших потенциальных братьев по разуму.

Впрочем, вплоть до 1995 г. никто вообще не был окончательно уверен в том, что где-либо кроме нашей Солнечной системы существуют планеты. Первой обнаруженной экзопланетой стал гигант (около 0,5 массы Юпитера), вращающийся вокруг звезды 51 в созвездии Пегаса (51 Pegasi b). Скорость движения планеты оказалась поразительной: она совершала полный оборот вокруг своего светила всего за 4 земных дня. А исходя из данных о яркости звезды и минимального приближения планеты к ней, ученые показали, что температура на ее поверхности достигает 1000 ОС. С тех пор и до сегодняшнего дня обнаружено более 260-ти экзопланет, но ни одну из них нельзя окончательно назвать «второй Землей». Чем больше астрономы узнавали о далеких мирах — тем более одинокими мы себя чувствовали.

Но вот почти ровно год назад группа швейцарских астрономов сделала поразительное открытие — третья планета в системе звезды Gliese 581 оказалась похожей на Землю, как ни какая другая. Об их находке мы писали как раз в апреле прошлого года: «Соседи». Планета была и самой маленькой (на тот момент) из известных нам экзопланет — массой в 5,5 раз больше земной — и оказалась расположена как раз на подходящем расстоянии от своей звезды, в «обитаемой зоне», условия в которой вполне могут поддерживать жизнь.

Астрономы установили и некоторые другие обстоятельства этой планеты — например, что гравитация на ней вдвое выше земной; что на ней вряд ли есть, как у нас, довольно высокие горы, а местный ландшафт представляет собой скорее обширные холмистые равнины. Сама звезда Gliese 581 является красным карликом, то есть, намного холоднее и крупнее Солнца (и, понятно, красного, а не бело-желтого цвета) — но благодаря явлению Рэлеевского рассеяния небо над планетой все равно будет голубым — правда, облака окажутся скорее розовыми. Хотя звезда холоднее нашей, планета находится ближе к ней, чем мы к Солнцу, так что температурные условия там сходные с земными. Так, практически мимоходом, выяснилось, что большое содержание в атмосфере далекой планеты парниковых газов делает ее слишком горячей для нормальной жизни. Конечно, есть и на Земле экстремально термофильные организмы, вполне комфортно живущие при таких условиях — но ученые все же оценили вероятность наличия жизни на смотрят на Gliese 581с довольно скептически. И уже вскоре — летом того же 2007 г. — в качестве «кандидата номер один» на звание пригодной для жизни экзопланеты вышла соседняя Gliese 581d. Мы писали об этой планете в заметке «Ошиблись адресом».

Тем временем астрономы не устают открывать все новые и новые экзопланеты. Самой удачливой в этом деле оказалась группа Джоффа Марси (Geoff Marcy) из Беркли, на счету которой более 100 из них. Впрочем, ни одна из них даже близко не напоминает Землю. Так что ученые надеются на нового помощника, который вступит в игру в 2009 г.

Это — новый орбитальный телескоп Kepler, основная задача которого состоит как раз в поиске экзопланет. Миссия рассчитана на 4 года работы, за которые она должна изучить более 100 тыс. звезд — астрономы уверены, что этих данных будет более чем достаточно, чтобы понять, наконец, насколько подобные Земле планеты распространены в пределах нашей галактики. К слову, даже по самым пессимистическим оценкам, Kepler должен обнаружить по крайней мере 50 таких планет: это будет своеобразная «адресная книга» для поиска инопланетного разума.

Но и это еще не все. В пустыне, почти в 500 км от Сан-Франциско возводится еще один масштабный инструмент — обсерватория Allen Telescope Array (АТА), создание которой оплатил фонд знаменитого миллиардера, одного из основателей Microsoft Пола Аллена (Paul Allen). Планируется, что он будет представлять собой массив из 300 гигантских радиоантенн, работающих совместно, что даст им непревзойденную возможность заглянуть в глубины Вселенной. И направлены тарелки АТА будут именно на те звезды, где потенциально может появиться жизнь. Часть из них уже введена в эксплуатацию и начала поиск (мы писали об этом проекте подробно: «Ждем сигнала»). Кажется, осталось лишь немного подождать: если жизнь вне Земли существует, то она будет найдена.

Кстати, есть и еще одно вероятное место обитания «зеленых человечков» — двойная звездная система HD 113766. Собственно, планет в ней пока не обнаружено, но все условия для ее формирования существуют — читайте: «Планета, подобная нашей». А между тем, другие ученые решили не дожидаться, пока чужой сигнал достигнет наших приборов — и отправить в космос свой («Достучаться до небес»).

По публикации BBC News