В пределах Млечного Пути обнаружены два скопления звезд очень редкого типа — красных сверхгигантов, самых крупных и ярких во Вселенной. И все они в любой момент могут взорваться сверхновыми.

Восход красного сверхгиганта. Взгляд художника
Самая знаменитая звезда этого класса — величественный Бетельгейзе (Альфа Ориона)

Красные сверхгиганты — поздняя и достаточно кратковременная стадия жизненного цикла крупной звезды, непосредственно предшествующая катастрофе, в ходе которой она взрывается сверхновой. Это самые крупные по размерам и яркие звезды во Вселенной, но сравнительно холодные — температура их не превышает 4,5 Кельвин. Если поместить такую звезду на место Солнца, она охватит все пространство далеко за пределы орбиты Земли и даже Марса. А колоссальная гравитация делает их настоящими космическими фабриками: в их недрах идет слияние легких элементов с образованием все более тяжелых, вплоть до железа. Красные сверхгиганты — довольно редкие объекты, так что недавняя находка астрономов стала довольно интересным сюрпризом.

Группе Бена Дэвиса (Ben Davies) удалось найти сразу два кластера красных сверхгигантов, в сумме насчитывающих аж 40 таких объектов, что составляет пятую часть всех известных нам подобных звезд Млечного Пути. И все они вот-вот должны взорваться: эти массивные звезды очень быстро исчерпывают внутренние запасы энергии и переходят в стадию сверхновой. По словам Бена Дэвиса, «в этих кластерах сверхновая может появиться в любой момент; по нашим расчетам, такие взрывы происходят там примерно каждые 5 тыс. лет — и мы зафиксировали остатки сверхновой, относящиеся как раз к 5 тыс. годам ранее».

Кластеры расположены не слишком далеко от нас, всего в 20 тыс. световых годах, а друг от друга их отделяет 800 световых лет. По оценкам ученых, первый кластер, включающий 14 красных сверхгигантов, насчитывает 12 млн. лет от роду, а второй, из 26-ти таких звезд — 17 млн. лет. Обнаружить их удалось, используя астрономическую базу данных GLIMPSE, собранную из снимков, сделанных орбитальным инфракрасным телескопом Spitzer — изучая эти кадры, ученые заметили группы ярких звезд в созвездии Щит. А затем на заинтересовавший их объект были направлены зеркала мощной обсерватории Keck, расположенной на Гавайях. Так удалось установить точные расстояния до каждой из ярких звезд и показать, что они относятся к двум кластерам.

Интересно, что не так давно было опубликовано сообщение еще об одном интересном теоретическом исследовании. В нем было показано, что произойдет с нашей родной планетой через несколько миллиардов лет, когда Солнце станет красным гигантом. Читайте: «Последние дни Земли».

По сообщению Science Daily