12 марта, пролетая поблизости от Энцелада — одного из самых загадочных спутников Сатурна — зонд Cassini собрал пробы потока, который наподобие гейзера выбрасывает воду и органику с его южного полюса в открытый космос.

Размер имеет значение: Энцелад в сравнении с Землей (реальный снимок спутника на фоне карты Европы и Великобритании; масштаб соблюден)
Тепло, исходящее из области длиной около 150 км в окрестностях южного полюса Энцелада
Струи воды, насыщенные газами и органикой, бьют с южного полюса спутника
Cassini в гостях у Сатурна: взгляд художника

Cassini провел точные измерения температурного режима в районе южного полюса Энцелада: здесь оказалось намного жарче, чем оказалось. Раскаленные потоки расходятся далеко от него, включая в себя большие количества органики. Стоит сказать, что эти богатые водой выбросы привлекают самое пристальное внимание исследователей, некоторые из которых даже не исключают наличие жизни на крохотном спутнике (читайте об этом: «Внутренние силы малыша»).

Зонд пролетел в 120 км над поверхностью Энцелада, прямо сквозь этот поток, и собрал данные о его составе и плотности. «Самое неожиданное, — делится Хантер Уэйт (Hunter Waite), — это тот факт, что исходящий из недр Энцелада поток очень похож по составу на органику, найденную на некоторых кометах. (…) Все это ставит непростые вопросы о формировании всей системы Сатурна». Действительно, Энцелад никто не назовет кометой: природа его и состав, и источники энергии совсем иные (кстати, разогревает его несколько необычный механизм, о котором мы рассказывали: «Лед плюс трение»).

Бортовой спектрометр Cassini показал значительно более высокое содержание некоторых веществ, чем ожидалось — примерно в 20 раз больше водяного пара, углекислого и угарного газов и органических компонентов. Другой инструмент позволил составить качественные температурные карты всей области — прежде всего, так называемых «тигровых полос» в том районе поверхности Энцелада, из которого исходит этот поток. Выяснилось, что они довольно теплые — около -93ОС, что на 17 градусов выше, чем ожидалось и вдвое теплее, чем остальная поверхность спутника.

Все это может помочь, наконец, найти ответ на вопрос о том, откуда берется энергия, которая питает столь мощные выбросы из южного полюса Энцелада. Возможно, под поверхностью намного теплее, и там скрывается жидкая вода — что вместе с органикой и теплом создает все, необходимое для появления жизни.

Между прочим, именно из-за крохотного Энцелада мы до сих пор не можем установить, сколько длятся сутки на гиганте Сатурне. Читайте: «Агенты тайного влияния».

По информации NASA