В эту среду зонд Cassini заглянул вглубь потоков ледяных частиц, исходящих от Энцелада — одной из множества лун Сатурна. Аппарат впервые оказался в такой близости от этого спутника и собрал данные, которые помогут, наконец, подтвердить или опровергнуть наличие на нем океана жидкой воды, скрытого под толщей льда. А если там и вправду есть жидкая вода, то в принципе может скрываться и жизнь.

Энцелад — шестой по размерам спутник Сатурна, обнаруженный Уильямом Гершелем еще в 1789 году. Его диаметр — около 0,04 земного, масса — менее 0,01% земной
На сотни километров в глубь космоса вылетают потоки ледяных частиц из гейзеров, бьющих в районе Южного полюса Энцелада
Траектория пролета Cassini поблизости от Энцелада и выбрасываемого им хвоста ледяных частиц. Минимальная дистанция между аппаратом и спутником составила 50 км, и 200 км он прошел в потоке льда
Cassini в полете: взгляд художника

В июле 2005 г. аппарат Cassini уже пролетал в каких-то 175 км от поверхности спутника, и тогда же снял несколько потоков (предположительно, смеси жидкой и замерзшей воды), исходящих из теплых областей вблизи южного полюса Энцелада. Уже тогда находка озадачила ученых, ведь по все расчетам такой небольшой объект, имея всего 500 км в поперечнике, вряд ли должен обладать достаточной энергией, чтобы в недрах его шла вулканическая активность, способная разогреть воду. О некоторых попытках объяснить эту несостыковку мы рассказывали в заметке «Внутренние силы малыша». В любом случае, этот «хвост» Энцелада показывает, что с большой вероятностью под его ледяным панцирем скрывается вода.

Астрономы решили получше рассмотреть это явление, и запланировали следующий пролет зонда близ спутника таким образом, чтобы он пересек его ледяной хвост — и 12 марта это произошло. «Такой пролет, — делится глава NASA Алан Штерн (Alan Stern), — требует крайней точности и осторожности, но в перспективе он может круто изменить наши представления об этом спутнике Сатурна». Некоторые другие детали этого интригующего действа показаны в официальном ролике NASA:

В ходе пролета бортовые спектрометры и анализаторы собрали данные о составе, плотности, размерах и скорости газа и частиц хвоста, исходящего от Энцелада. Состав хвоста расскажет ученым о его происхождении: к примеру, если в нем будет отмечен избыток натрия, скорей всего, материал для хвоста берется из недр спутника. Если же натрий не будет найден, то скорей всего, хвост образуется из ледяных отложений на поверхности Энцелада.

В окрестностях спутника уже обнаружены не только вода, но и углекислый газ, и метан. Теперь ученые намерены выяснить разницу в составе между газом, который выбрасывается в составе хвоста, и теми частицами, которые выдуваются с поверхности Энцелада при встречах с находящимся тут же кольцом Е Сатурна.

Весь процесс занял около 9 часов, и все его детали показаны на специальной странице в Интернете. О других исследованиях Cassini читайте в заметке, посвященной 10-летнему юбилею этой интереснейшей миссии: «В десятке».

По информации New Scientist Space