Наблюдения с марсианской орбиты подтвердили, что в формировании ландшафта планеты до сих пор важную роль играют дующие на ней ветры.

Mars Reconnaissance Orbiter находится в 280 км над поверхностью планеты
Песчаные дюны, снятые камерой HiRISE

Камера HiRISE, установленная на аппарате Mars Reconnaissance Orbiter, — это самый мощный оптический инструмент, когда-либо выведенный на орбиту другой планеты. Она способна различать на поверхности Марса объекты диаметром не более полуметра — и это при том, что сама станция вращается вокруг Марса на высоте в 280 км, двигаясь по орбите со скоростью около 12 000 км/ч. Фотографии, полученные с помощью HiRISE, позволили ученым значительно продвинуться в понимании геологии Марса. В частности, они помогли прояснить ту роль, которую играют марсианские ветра в формировании ландшафта Красной планеты.

Исследователей уже давно интересовал вопрос, достаточно ли сильны сегодняшние марсианские ветра, чтобы участвовать в формировании марсианского ландшафта. Уж больно логичным выглядит предположение, по которому все образованные с участием ветра формации появились в далеком прошлом, когда атмосфера Марса была значительно плотнее, давление у поверхности значительно выше, а скорости ветров — больше, чем сейчас.

Существует два основных вида осадочных формаций, образующихся под действием ветра. Это песчаные дюны и волнообразные песчаные наслоения, состоящие из мелкого песка с вкраплениями более крупных частиц (диаметром в несколько миллиметров и более). Дюны отличаются большим разнообразием форм и довольно-таки значительными размерами, тогда как песчаные наслоения имеют более линейную структуру и, как правило, оказываются значительно меньше.

«На снимках мы наблюдаем нечто, что очень напоминает песчаное наслоение на вершине большой дюны, — поясняет Натан Бриджс (Nathan Bridges). — А на увеличенном изображении можно рассмотреть, что на вершине этого наслоения есть новые наслоения. На Земле подобные образования могут формироваться и разрушаться в течение одного дня, однако здесь они остаются на редкость стабильными».

HiRISE также обнаружила множество осадочных отложений, образующихся с подветренной стороны скал. «Ветряные хвосты», имеющиеся у многих одиноко стоящих утесов, являются надежным индикатором направления, в котором дуют ветра, преобладающие в данной местности. Подобные образования уже фиксировались различными наземными исследовательскими аппаратами, однако разглядеть их с орбиты Марса ученым удалось впервые. Важность этого достижения трудно переоценить — теперь с помощью фотографий HiRISE исследователи смогут составить глобальную карту марсианских ветров.

Еще в 1970 г. аппарат Mariner 9 (первая исследовательская станция, вышедшая на орбиту Марса) обнаружил на поверхности планеты ярданги — длинные ложбины, образовавшиеся в результате выветривания. Фотографии HiRISE позволяют рассмотреть эти объекты с недостижимой ранее степенью детализации. «HiRISE показала нам, насколько интересным является распределение слоев почвы в ярдангах, — рассказывает Берджес. — К примеру, мы видим слой, который предположительно идентифицируется как скалистый. Мы не можем напрямую рассмотреть камни, заключенные в этом слое, однако чуть ниже по склону обнаруживаются отдельные камни, которые оторвались от слоя в результате ветряной эрозии. Таким образом, наша первоначальная догадка подтвердилась».

Еще об одном открытии, сделанном с помощью камеры HiRISE — отложениях солей, которые могла оставить некогда существовавшая на поверхности Марса вода — мы писали в статье «Соленые земли».

По сообщению Mars Daily