Официально объявлено начало нового, 24-го цикла солнечной активности — самого важного для нас за всю историю и, видимо, крайне неспокойного.

Первая ласточка: солнечное пятно 981, снятое космическим зондом SOHO. Слева — фотография в оптическом диапазоне, справа — магнетограмма
Первое полярное сияние 24-го цикла. Снимок сделан Кельвином Холлом (Calvin Hall) на Аляске, 4-го января
Выброс коронального вещества, снимок зонда SOHO в УФ-диапазоне
Авиаперелеты через приполярные области часто позволяют сэкономить горючее

Мы уже писали о подозрениях ученых, занимающихся изучением Солнца, которые еще в начале декабря дискутировали на тему о том, не начинается ли новый цикл солнечной активности (читайте об этом: «Прощай, двадцать третий?»). На днях подозрения подтвердились. Физик Дэвид Хатевей (David Hathaway) говорит: «Появившееся 4 января 2008 г. пятно обратной полярности свидетельствует о начале нового, 24-го цикла».

Активность нашей звезды периодически меняется, цикл ее занимает приблизительно 11 лет. В последние годы в ней наблюдается заметный спад, регистрируется сравнительно немного вспышек, бурь и других подобных явлений: пока мы переживаем минимум. Пик предыдущего, 23-го цикла пришелся на 2000−2002-й гг., и с тех пор астрономы с интересом следили за звездой, гадая, когда же именно придет пора 24-го. Теперь ясно: сейчас.

«Новые циклы, — поясняет Хатевей, — всегда начинаются с появления солнечного пятна на высоких широтах, пятна обратной полярности». Обратная полярность означает, что магнитные линии его имеют полярность, направленную в сторону, противоположную линиям предыдущего цикла. А высокие широты говорят о расположении пятна в окрестностях солнечных полюсов, на 25−30 градусах широты — тогда как пятна, относящиеся к старым фазам цикла, концентрируются ближе к экватору.

Пятно, зафиксированное 4 января, удовлетворяет обоим критериям: его магнитные линии обращены, и появилось оно примерно на 30 градусах северной широты. Американское метеорологическое агентство NOAA дало ему нумерацию AR10981 (солнечное пятно 981), с него и начался новый цикл солнечной активности. Размерами оно сравнительно невелико, приблизительно с нашу Землю, и не слишком сильно: оно уже практически прекратило существование. Но три дня, с 4 по 6 января, пока оно наблюдалось во всей красе, обозначили начало 24-го цикла. «Это как первая весенняя ласточка, — поэтически сравнивает метеоролог Даг Бисекер (Doug Biesecker), — на земле еще лежит снег, но в атмосфере что-то переменилось».

Наступление нового цикла имеет особенно важное значение — пожалуй, самое важное за всю историю человечества. Активность Солнца обусловливает появление магнитных бурь. А сегодня, когда мы так сильно зависим от расположенных на орбите спутников, которые обеспечивают связь, навигацию и другие важнейшие функции, бури могут причинить как никогда серьезный вред. Мощные выбросы коронального вещества способны вызвать нарушения работы и наземной электроники. Такой случай уже был зафиксирован в 1989 г., когда канадский Квебек на целых 6 дней остался без электричества.

24-й цикл, который, по мнению ряда специалистов, станет особенно активным, повлияет и на путешественников. Многие маршруты авиаперелетов сегодня пересекают области поблизости от полюсов Земли: в некоторых случаях это самый короткий путь — к примеру, из Нью-Йорка в Токио. Причем, со временем этих маршрутов становится все больше. К примеру, если в 1999 г. самолеты компании United Airlines совершили 12 полетов через Арктику, в 2005-м их число достигло 1402. На эти приполярные области солнечные штормы оказывают особенно серьезное влияние. В ходе «штормового» полета самолеты могут потерять радиосвязь с диспетчерами, появятся проблемы с навигационным оборудованием и бортовой электроники. Компаниям придется снизить число маршрутов через эти небезопасные регионы, а значит — удлинить перелеты, затратив больше топлива и, в итоге, поднять цены на билеты.

Но есть в этом и хорошая сторона. Солнечные бури, достигая атмосферы, вызывают полярные сияния, «самые большие спецэффекты в мире» (читайте о них: «Небесный телевизор»). И чем интенсивнее солнечная активность, тем масштабнее становится это зрелище, тем чаще и в тем более низких широтах его можно наблюдать.

Конечно, пика интенсивности 24-й цикл достигнет отнюдь не сразу. Понадобится несколько лет — по расчетам астрономов, до 2011−2012 гг. Тогда мы и сможем испытать силу Солнца во всей красе.

По сообщению NASA