Кольца Сатурна, завораживающие и ученых, и простых людей, намного старше, чем считали современные теории. Данные, полученные зондом Cassini, показывают, что эти сравнительно тонкие образования могут насчитывать около 3 млрд. лет от роду. Судя по всему, гигантская планета почти с самого своего рождения выглядела столь же впечатляюще.

Кольца Сатурна — одно из самых красивых зрелищ в пределах Солнечной системы
Изучение Сатурна, его соседа Юпитера и их многочисленных лун ведет миссия Cassini
Установленный на зонде спектрограф UVIS наблюдает кольца в ультрафиолетовом диапазоне
Кольца вблизи: взгляд художника. Ледяные частицы размерами до нескольких метров образуют локальные вытянутые скопления, разделенные практически пустым пространством

До сих пор бытовало мнение о том, что кольца у Сатурна появились лишь 100 млн. лет назад, когда поблизости от планеты разрушился крупный небесный объект. Но исследование, проведенное под руководством профессора Ларри Эспозито (Larry Esposito), ставит под сомнение эту версию. «Помимо результатов, полученных еще в 1970-х миссией Voyager, на основе которых был сделан вывод о том, что кольца Сатурна весьма молоды — примерно ровесники земных динозавров — появились данные, позволяющие считать их намного старше».

Спектрограф UVIS, установленный на зонде Cassini, регистрирует ультрафиолетовое излучение, которое проходит сквозь кольца и частично рассеивается составляющими их частицами. Удалось показать, что ледяных частиц намного больше, чем считалось до сих пор — в 3 раза больше, чем показали данные, собранные Voyager. Для формирования таких массивных колец потребовалось бы разрушить тело диаметром около 300 км, что вообще трудно себе представить.

До сих пор считалось, что если бы кольца были старыми, то они были бы значительно более темными из-за пыли, осевшей на них за эти годы. Однако Эспозито с коллегами выдвинули идею о том, что материал, составляющий кольца, находится в непрерывном движении, формируя небольшие агрегаты, которые через некоторое время опять разваливаются, чтобы снова образовать скопления. Такой процесс рециркуляции мог бы более-менее равномерно распределять «загрязнения», поддерживая кольца достаточно блестящими, что и наблюдается в действительности. Причем, чем больше масса колец — тем больше в их распоряжении материи для рециркуляции, и тем дольше будет сохраняться их яркость.

Ученые до сих пор придерживаются мнения о том, что кольца образовались в результате разрушения крупного тела — спутника Сатурна, или пролетавшей мимо кометы. Однако событие это относят ко все более далекому прошлому, причем считают, что дополнительную массу кольца набрали в ходе своей долгой жизни.

Кстати, этой осенью миссия Cassini-Hyugens отметила свое десятилетие. Мы множество раз писали о находках, сделанных ею за это время — вкратце о важнейших из них читайте: «В десятке». Подробнее об исследовании двух крупнейших планет Солнечной системы читайте: «В краю гигантов».

По сообщению BBC News