Органический Титан: Следы, ведущие к жизни

Чрезвычайно бедная кислородом атмосфера Титана, одного из спутников Сатурна, содержит углеводороды – соединения, которые в условиях молодой Земли в конце концов послужили кирпичиками жизни.

Аппарат Cassini, находящийся на орбите возле Сатурна, обнаружил в атмосфере Титана крупные, отрицательно заряженные ионы. В отличие от земной, атмосфера Титана состоит, в основном, из азота и метана. Это ставит в тупик ученых, пытающихся объяснить происхождение тяжелых — в десятки тысяч атомных единиц массы — анионов. Их существование ставит серьезные вопросы о процессах, связанных с химией и формированием атмосферы.

Судя по данным, полученным с Cassini, ионы эти представляют собой молекулы полициклических углеводородов. По мнению ряда ученых, они могут послужить прекрасной исходной точкой для образования простейшей жизни.

Ранее над поверхностью Титана уже обнаруживались органические молекулы, правда, более простые и не такие крупные. Они также были отнесены к предшественникам жизни. Теперь ученых особенно занимают механизмы, которые привели к их появлению. Это позволит заглянуть в прошлое нашей собственной планеты и формирования первых живых организмов на ней.

Титан — крупнейший спутник в Солнечной системе и единственный, имеющий собственную атмосферу. Все это делает его не просто безжизненным куском скалы, вроде нашей Луны, а вполне реальным кандидатом на серьезную геологическую, атмосферную и — как знать — биологическую активность. Условия на нем в некоторых чертах похожи на условия молодой Земли. В течение миллионов лет органические соединения из плотной атмосферы, окружающей Титан, могли падать на его поверхность, и в конце концов превратиться в строительные элементы простейших живых организмов. Впрочем, пока что это лишь осторожные гипотезы.

В ближайший пролет над Титаном (5 декабря) зонд Cassini проведет инфракрасную съемку загадочной темной области Ontario Lacus в его южном полушарии. По некоторым предположениям, она может быть связана с обширным озером, заполненным углеводородами. Подобные «великие метановые озера» уже обнаружены в других областях спутника — читайте о них: «Углеводородоемы».

Напомним, что под облачный покров Титана с зонда Cassini спускался модуль Hyugens. О том, что он там нашел, читайте: «За туманом».

По публикации News in Science