Неподалеку от нас, возможно, скрывается крупная галактика, до сих пор незамеченная астрономами. По крайней мере, это объяснило бы некоторые особенности гравитации нашей собственной галактики.

Центр Млечного Пути в инфракрасном диапазоне
Галактика NGC 7331 считается близнецом нашей
Млечный Путь глазами художника

Скорость и направление движения Млечного Пути известны астрономам благодаря изучению микроволнового радиационного фона космоса. Это реликтовое излучение заполнило пространство вскоре после Большого взрыва (кстати, за ее изучение в прошлом году была вручена Нобелевская премия — читайте об этом: «Нобелевская рябь»). Из-за эффекта Доплера длина волны этого фона оказывается чуть короче в направлении, в котором движется наша галактика. Движение это происходит из-за гравитационных взаимодействий с другими галактиками и скоплениями. Однако когда ученые «на бумаге» суммировали все их влияния, их результат не совпал с наблюдениями. Выходит, что в теории Млечный Путь должен двигаться в направлении, смещенном на 20 градусов по сравнению с тем, куда он движется в действительности.

Проведя более тщательные расчеты, удалось выяснить, что смещение это вызывается еще одной крупной галактикой или скоплением, скрытым от наблюдателей с Земли. Такие результаты были получены недавно Ави Лёбом (Avi Loeb) и Рамешем Нараяном (Ramesh Narayan). Они показали, что нечто придает Млечному Пути дополнительную скорость приблизительно 120 км/с. Расчеты говорят о том, что подобное влияние может оказывать неизвестная пока галактика, расположенная примерно в 3 млн. световых лет позади центра Млечного Пути (если смотреть с Земли). Такая галактика станет одним из самых крупных наших соседей, размеры ее примерно равны размерам Туманности Андромеды, расположенной в 2,5 млн. световых лет от Земли.

Возникает вопрос, как такой великан мог до сих пор оставаться незамеченным всеми нашими мощными телескопами? Дело, видимо, в том, что в направлении центра Млечного Пути наблюдениям мешает плотная газопылевая облачность. Интересно, что такой же эффект на движение Млечного Пути может оказать и крупный кластер — скопление тысяч галактик, расположенное гораздо дальше, в 70 млн. световых лет от нас, в том же направлении. Причем, какой из этих вариантов выбрать, пока неясно, поскольку то же облако могло бы скрывать от нас и этот предполагаемый кластер.

«Если б мы могли подождать хотя бы 100 миллионов лет, — сокрушается Ави Лёб. — Солнце бы переместилось на другую сторону Млечного Пути, и мы увидели бы, в чем там дело». Но раз в распоряжении людей времени не так много, придется положиться на другие средства. К примеру, радиоизлучение может более-менее свободно проникать сквозь космическую пыль и, может быть, оно сможет подтвердить выкладки ученых.

Кстати, по некоторым данным, Млечный Путь не является нашей родной галактикой. Читайте: «Космический сепаратизм».

По сообщению The New Scientist