Лишь изучив десятки тысяч галактик, удалось доказать, что разные «виды» галактик — спиральные и эллиптические — представляют собой разные их возрасты. Для этого пришлось выделить галактики-тинейджеры, переживающие переходный период.

Эдвин Хаббл (1889−1953)
Орбитальный телескоп Hubble
Миссия Galaxy Evolution Explorer
Слева — молодая активная галактика NGC 300 из созвездия Скульптор, в центре — промежуточное звено, NGC 4569 в Деве, справа — старушка NGC 1316 в созвездии Печь

В начале ХХ века знаменитый астроном Эдвин Хаббл пришел к выводу, что Млечный Путь представляет собой лишь одну из множества галактик — островков в гигантской Вселенной. К началу XXI века работа его «тезки», орбитального телескопа Hubble позволила увеличить число известных галактик вдвое. Сегодня изучением галактик занимается миссия Galaxy Evolution Explorer (GALEX), запущенная в 2003 г. С того времени аппарат изучил десятки тысяч галактик в ультрафиолетовом диапазоне, который позволил ему «видеть» на расстоянии до 9 млрд. световых лет. Полученные им данные подтверждают гипотезу постепенной эволюции галактик, согласно которой первые описанные галактики — спиральные, которые зафиксировал еще Эдвин Хаббл, и их эллиптические собратья представляют не разные «виды», а разные этапы развития.

Согласно этой версии, типичная молодая галактика представляет собой спираль, звезды в которой активно появляются и движутся. Со временем она неизбежно сливается с другой галактикой, постепенно замедляя свой бег и образуя более-менее правильный эллипс. При этом звездообразование в ней замедляется.

Для характеристики галактик нередко используется цветовой код: синее или красное свечение определяет многие параметры галактики. Большинство синих галактик представляют собой небольшие спиральные или нерегулярные образования, тогда как красные — крупные эллиптические структуры. Примерно половина известных галактик — «синие», и половина — «красные». Цвет показывает и интенсивность формирования звезд. Молодые звезды ярко светятся в ультрафиолетовом диапазоне, так что чем краснее спектр галактики, тем медленней в ней образуются новые звезды, и тем она старше.

Ученые уже давно предполагали, что рано или поздно «синие» галактики превращаются в «красные». Считалось, что со временем в них исчерпывается материя, газ, из которого могли бы образовываться звезды. Чтобы подтвердить эту гипотезу, необходимо обнаружить «тинейджеров» — галактики, которые находятся в процессе перехода от «синего» состояния к «красному», от детства к старости. Однако такой процесс в галактических масштабах занимает миллиарды лет, и уловить переход оказалось не так просто.

Колоссальный массив данных, собранных миссией GALEX, позволил составить впечатляющую картотеку галактик. На этой основе и удалось выстроить их по цветности и обнаружить действительное существование галактик переходном возрасте — от «синей» молодежи к зрелым «красным» собратьям.

Напомним, что с помощью телескопа GALEX уже удалось обнаружить у одной звезды хвост длиной в 3,5 раза больше, чем расстояние от Солнца до ближайшей к нам звезды — читайте об этом: «Звезда в спешке».

По информации Science Daily