13 сентября, когда ураган Умберто обрушился на побережье Техаса, у метеорологов, что называется, «отпала челюсть» от неожиданности. Бывший сперва безымянным циклоном, он в мгновение ока обрел скорость 140 км/ч и разразился потоками ливней, став полноценным ураганом.

Ураган Умберто у побережья Техаса, снятый с орбиты спутником Terra
Цвета обозначают скорости воздушных потоков в урагане Умберто, полученные на основании спутниковых данных. Обратите внимание, что пока данные о скоростях внутри наиболее плотных облачных слоев недоступны. Именно их ученые намерены собирать с помощью инструмента HIRAD
Terra на орбите: взгляд художника

Ураган Умберто стал своеобразным рекордсменом, набрав силу менее чем за сутки. Откуда он набрался такой «прыти» и, еще интереснее, можно ли было заранее предсказать его превращение и подготовиться к опасности? Эти вопросы крайне занимают ученых — тем более что Умберто это только самый близкий из примеров. Два года назад целый сезон был отмечен серией интенсивно растущих ураганов — и пока никто не может быть уверенным, что это не является началом новой тенденции, порожденной глобальными изменениями в климате. Но все соглашаются с тем, что возможность предсказывать изменения интенсивности этой стихии будет серьезным достижением. И помочь этому может новый инструмент — HIRAD.

Компьютерам, которые используют для предсказания поведения ураганов, необходимы точные данные о скоростях ветров в эпицентре — и чем ближе к нему, тем эти данные важнее. Но сложность в том, что именно в этой области измерения скорости воздушных потоков представляют особенную трудность. С этой трудностью и можно будет справиться с помощью датчика HIRAD — он может быть установлен как на спутник, так и на самолет, и сможет увидеть ураган «насквозь», наблюдая за областями, закрытыми самыми толстыми тучами и самым плотным дождем.

Тонкость в том, как именно HIRAD ведет замеры: он ориентируется на пену, образующуюся в бушующем океане. Эта пена испускает слабое излучение в микроволновом диапазоне — но чем быстрее создавшие ее ветры, тем больше и плотнее пена, и тем интенсивнее излучение. Вдобавок, HIRAD обладает расширенным полем обзора, и для изучения той же площади потребуется меньше пролетов аппарата над ней. Сам по себе инструмент легче, компактнее и потребляет меньше энергии, чем существующие приборы. Наконец, он долговечен и сравнительно недорог.

Специалисты еще более совершенствуют HIRAD — он сможет вести замеры не только скоростей, но и направлений ветров — давая компьютерам всю необходимую информацию для работы. Направление можно рассчитать, сравнивая плотности морской пены с разных сторон волны.

Первый тестовый полет прибор совершит в 2009 г. — для начала, это будет высотный самолет, и лишь в случае успеха его установят на спутник. Надеемся, он послужит всем нам, живущим в эпоху, которую некоторые метеорологи называют «Пост-Катриновской эрой», намекая на катастрофические последствия, которые имел ураган, пронесшийся лишь несколько лет назад.

Читайте и о других природных катастрофах — стихиях воды: «Цунами в пробирке», и огня: «Убийца цивилизаций».

По сообщению NASA