По мнению ученых, случайная встреча космического зонда с кометой так же невероятна, как и вероятность наткнуться на иголку в стоге сена. Однако миссия Ulysses уже пересеклась с тремя.

Зонд Ulysses над солнечным полюсом: взгляд художника
Комета Хиякутаке в 1996 г., снятая телескопом Hubble
Комета Макнота-Хартли была видна с Земли

Еще в 1990-м, отправляя миссию Ulysses в путь, ученые знали, что им стоит ждать любых сюрпризов. Зонд должен был посетить места, в которые прежде не наведывался ни один аппарат — поблизости от полюсов Солнца, изучая его и его влияние на космическое окружение (о его исследованиях читайте: «Полярные загадки»). И сюрпризов ждали, конечно, со стороны науки о Солнце. Так было до тех пор, пока Ulysses не повстречал самых загадочных и прекрасных космических странников. Миссия трижды пролетала сквозь кометные хвосты, собирая необходимые данные — такое не удавалось прежде никому.

Первая встреча состоялась в 1996 г. Комета Хиякутаке, с которой «пересекся» Ulysses, была видна даже с Земли — верней, виден был ее хвост. 1 мая, когда зонд как раз вел замеры солнечного ветра, он пролетел сквозь ее хвост, некоторое время подавая довольно странные сигналы. Поскольку ученые не ожидали встречи с кометой, они сперва пришли в недоумение: солнечный ветер внезапно «исчез», а вместо него пространство заполнилось газами, обычно в нем не встречающимися. Интересно, что сама комета в это время находилась уже в сотнях миллионов километров от аппарата — так что, по подсчетам ученых, она является обладательницей рекордно длинного хвоста: 480 млн. км.

Еще один случай приключился в 2004 г., когда Ulysses пролетал сквозь ионизированный газ хвоста кометы Макнота-Хартли. По идее, зонд не должен был пересечься с ней, однако неожиданный массивный выброс плазмы на Солнце создал возмущения, которые донесли до аппарата газ из хвоста кометы. Это распространенное явление: пока комета движется по эллиптической траектории вокруг Солнца, ее ионный хвост кометы всегда остается направленным прочь от него — именно это наблюдение и привело в 1958 г. к открытию солнечного ветра, магнитное взаимодействие с которым и «сносит» хвост.

Наконец, третья — и, видимо, самая важная с научной точки зрения — встреча состоялась в феврале нынешнего года, на этот раз — с кометой Макнота (не путать с кометой Макнота-Харли). Ядро ее в это время находилось аж в 257 млн. км от аппарата. Однако бортовой спектрометр обнаружил его следы: газ в хвосте двигался со скоростью менее 400 км/с, что заметно медленней скорости частиц солнечного ветра (около 700 км/ч).

Не так давно наблюдалось и более драматическое столкновение кометы с солнечным ветром, которое закончилось для нее печально — потерей хвоста: «Солнце кусается». Читайте подробнее и о самой миссии Ulysses: «Ближе к Солнцу».

По сообщению NASA