Наверняка каждый человек хотя бы раз в жизни был до глубины души потрясен зрелищем космических просторов и мерцающих на ночном небе звезд, окруженных сияющей дымкой. Но даже это неспособно передать фантастические картины, которые открываются в окрестностях «звезд-сирот», обнаруженных недавно.

Млечный Путь, снятый американским астрономом-любителем Ларри Ландольфи (Larry Landolfi)
Композитное изображение ESO 137−001 и длинного хвоста, собранное из данных, полученных телескопом Chandra (в рентгеновском диапазоне) и чилийской обсерваторией SOAR (в видимом)
Те же картинка, но по отдельности: рентгеновский снимок слева, оптический — справа

Давайте вспомним: позднее лето, ночь — а над миром зажигается фантастическая звездная картина, полная огня, и рассекает ее сияющий Млечный Путь. А теперь сделаем сияние ярче раза в два! Впрочем, это не совсем точно. Давайте представим всю огромную галактику, вращающуюся над нами. От бело-голубого ядра, богатого сравнительно молодыми звездами, отходят желтые рукава, состоящие из их более старых собратьев. Из одной звездной области вырывается яркий красный газовый поток и направляется прямо… на нас.

Орбитальный рентгеновский телескоп Chandra позволил астрономам заглянуть в такое местечко Вселенной, где открывается примерно такая картина. Это — окрестности галактики ESO 137−001. Вместе с миллионами других она входит в кластер Abell 3627, расположенный аж в 212 млн. световых годах от нас. (Кстати, его «собрат», кластер Abel 500 уже привлек внимание исследователей необычным содержанием темной материи — читайте об этом: «Галактическая толчея».)

Среди других галактик этого кластера ESO 137−001 выделяется своим гигантским хвостом, наподобие кометного, но состоящим газа и массы молодых звезд. «Мы зовем их звездами-сиротами, — поясняет астроном Меган Донахью (Megan Donahue), — поскольку они удалились очень далеко от места своего рождения». Неизвестно, есть ли в этих звездных системах жизнь, а тем более — мыслящая жизнь, но если она есть, то нашим братьям по разуму открывается поистине завидный вид на космос.

Здесь, на Земле практически весь небосклон заполняет наша собственная галактика. Более того, «внутренности» ее, богатые пылью, заметно снижают яркость ближайших звезд, так что даже сам Млечный Путь предстает лишь слабым подобием своего действительного сияния. Но если б Солнечная система покинула наш пыльный галактический рукав… примерно это и произошло с системой ESO 137−001. «Звезды-сироты» отрываются от своей галактики — и с них можно окинуть взглядом ее целиком.

Меган Донахью поясняет: «Кластер Abell 3627 заполнен раскаленным газом, которые окутывает входящие в него галактики. Сквозь потоки этого газа и движется ESO 137−001, овеваемая своего рода «галактическим ветром». Он и создает у галактики красивейший газовый хвост».

Астрономы не впервые наблюдают звезды и системы, существующие «в одиночестве», но ESO 137−001 все равно особенная. Дело в том, что скорость образования «звезд-сирот» в ней крайне высока, намного выше, чем в других известных системах. Постепенно «сироты» удаляются от места своего рождения, и картина меняется. Сияние ESO 137−001 понемногу гаснет, и небо все более заполняется вселенской чернотой. Поблизости остаются лишь очень яркие соседи — такие же «сироты», как и сама несчастная звезда.

Впрочем, закончить лучше на мажорной ноте. На самом деле, такие «сиротливые» системы теоретически намного более безопасны для жизни. Находясь в удалении от областей активной звездной жизни, они намного менее подвержены всевозможным опасностям вроде встреч с астероидами или искажения траекторий пролетающими крупными объектами.

Любителей космических зрелищ могут заинтересовать и другие истории — «Солнечное ископаемое» (о необычной буре на Солнце), «Звездный дождь — 2007» (о метеорном потоке Персеиды), «Небесный телевизор» (о полярном сиянии).

По сообщению NASA