Астрономы обнаружили звезду с исполинским хвостом из пыли и газа — наподобие тех, что простираются за подлетевшей кометами. Материя этого хвоста может послужить строительным материалом для целых солнечных систем.

Звезда Мира оставляет за собой гигантский хвост материи, ярко светящийся в ультрафиолетовом диапазоне
Хвост во всю длину — целых 13 световых лет: сравнительный возраст разных его участков
Перед ней можно различить головной скачок уплотнения, такой же, как и перед летящей быстрее звука пулей

Открытие было совершено с помощью ультрафиолетового орбитального телескопа GALEX, выведенного NASA на орбиту в 2003 г. Когда GALEX обнаружил странный кометоподобный хвост, простирающихся за звездой Мира из созвездия Кита, астрономы были изрядно удивлены. Дело в том, что эта звезда исследуется вот уже на протяжении 400 лет, и до сих пор никто не замечал в ней никаких особенных странностей. Впрочем, объясняется это довольно просто: никто не наблюдал ее в ультрафиолете.

Известно, что у Миры есть звезда-компаньон, предположительно являющаяся остывшим белым карликом. Звезды совершают полный оборот друг вокруг друга примерно за 500 лет. Еще одна интересная особенность Миры заключается в ее непостоянной яркости. Звезда пульсирует с периодом в 332 дня. Во время пика светимости ее можно увидеть на небе невооруженным глазом (очередной пик придется на середину ноября). Звезда удалена от нас на 350 световых лет.

Обнаруженный недавно хвост Миры простирается в пространстве на целых 13 световых лет (для сравнения, дистанция до ближайшей к Солнцу звезды — Проксимы Центавра — составляет всего 4 световых года). Согласно расчетам, материя, находящаяся в конце хвоста, была сброшена звездой примерно 30 тыс. лет назад.

Мира является красным гигантом, вступившим в заключительную стадию своей эволюции. Объекты данного класса, как это ясно из их названия, выглядят красноватыми и отличаются очень большими, даже по звездным меркам, размерами. К примеру, когда наше собственное Солнце станет красным гигантом (это должно произойти через каких-то 5 млрд. лет), оно раздуется вплоть до орбиты Марса, поглотив все внутренние планеты. Как и другие красные гиганты, Мира выбрасывает в пространство значительное количество газа и пыли. Звезда теряет массу, эквивалентную массе Земли, каждые 10 лет. Это значит, что материи, сброшенной ею за последние 30 тыс. лет, достаточно для образования 3 тыс. планет размером с Землю или 9 планет размером с Юпитер.

Большинство звезд Млечного пути медленно вращается вокруг центра галактики, двигаясь приблизительно с той же скоростью и в том же направлении, что и межзвездный газ, однако Мира выбивается из общего ряда. Эта звезда продирается сквозь галактическое облако газа со скоростью в 130 км/c. В результате выбрасываемая ею материя попросту сдувается назад, образуя уникальную хвостовую формацию. На фотографиях телескопа GALEX отчетливо видно исполинское вздутие, расположенное перед звездой — это область головного скачка уплотнения. Нечто подобное образуется перед носом лодки, рассекающей воду на большой скорости, или перед пулей, несущейся со сверхзвуковой скоростью. Здесь материя, выбрасываемая звездой, переживает лобовое столкновение с частицами межзвездного газа. В результате она разогревается и устремляется в направлении хвоста. Основную часть этой материи составляют атомы водорода. Они постепенно теряют приобретенную энергию, высвобождая ее в виде ультрафиолетовых лучей — их-то и зафиксировал телескоп GALEX.

Хвостатые же кометы с давних времен привлекают внимание и будоражат воображение человека. Их наблюдения прошли долгий путь от суеверия до астрофизики — читайте об этом: «Хвостатые странницы».

По публикации Science Daily