14 сентября с космодрома Байконур стартует ракета, которая выведет на орбиту кусок осадочной породы размером с кулак. Проведя в космосе примерно 12 суток, камень упадет обратно на Землю. Конечная цель эксперимента — выяснить, способны ли микробы пережить экстремальный разогрев и перегрузки, складывающиеся при прохождении твердых тел сквозь плотные слои атмосферы.
Жизнь упала с неба?: Время бросать камни с орбиты
Беспилотные аппараты типа «Фотон» были разработаны в СССР в первой половине 1980-х

Опыт с куском камня — это лишь один из 35 экспериментов, которые будут проведены в рамках полета корабля Foton М3, который запускается Россией по заказу ESA. Анализ породы, которая будет выведена на орбиту и вновь вернется на Землю, позволит ученым подтвердить или опровергнуть теорию панспермии, согласно которой живые микроорганизмы могут распространяться в космосе вместе с метеоритами и кометами, переходя от одного небесного тела к другому.

Схема подобного переноса выглядит следующим образом: в поверхность спутника или планеты, на которой уже существует жизнь, ударяет крупный метеорит. В результате удара в космос выбрасываются обломки твердой породы, в которых могут сохраниться жизнеспособные бактерии и их споры. После длительного путешествия скальный обломок достигает другого небесного тела, перенеся на него споры жизни.

Идея панспермии была выдвинута еще в 1865 г. После открытия космических лучей и появления первых исследований, связанных с негативным воздействием радиации на биологические объекты позиции ее существенно ослабли. Однако во второй половине XX века ученые получили множество свидетельств того, насколько стойко переносят живые организмы условия открытого космоса, поэтому в настоящий момент гипотеза панспермии снова набирает популярность.

Эксперимент с камнем разработал британский профессор Джон Парнелл (John Parnell). На орбиту будет выведен отнюдь не первый попавшийся булыжник — столь высокой чести удостоится кусок осадочной породы возрастом в 400 млн. лет, поднятый со дна древнего шотландского озера. Камень будет помещен в герметичную оболочку, которая раскроется непосредственно перед падением.

Исследователи намерены выяснить, каким образом возвращение на землю скажется на органических вкраплениях, которые могли образоваться только в результате деятельности живых организмов (в данном случае — древних водорослей). «Снаружи камень наверняка оплавится, однако внутренние слои могут сохраниться практически в неизменном виде," - предполагает Джон Парнелл — «Эксперимент нацелен скорее на геологические биомаркеры, нежели действительно живые объекты. Однако чем больше мы будем знать о выживаемости органических молекул вообще, тем лучше мы сможем понять, как далеко простираются пределы стойкости жизни».

Эксперимент также позволит понять, насколько оправданными являются надежды найти следы жизни в метеоритном веществе, падающем на землю. Сообщения о таких находках уже поступали — в 1996 г. группа специалистов под руководством Дэвида МакКея (David McKay) заявила, что ей удалось обнаружить характерные следы жизнедеятельности бактерий внутри метеорита, имеющего марсианское происхождение. Тем не менее, многие ученые по‑прежнему не верят в возможность метеоритного переноса жизни с планеты на планету.

По некоторым данным, разносчиками жизни по космосу действительно могут служить кометы. Читайте об этом: «Космический зоопарк».

По публикации The New Scientist