Островок стабильности на Северном полюсе бурного Сатурна образует загадочную структуру почти геометрически точного шестиугольника.

Изображение получено в конце октября 2006 г., с дистанции в 902 тыс. км
Иногда можно видеть шестиугольник, окруженный полярным сиянием
В противоположность Северному, на Южном полюсе Сатурна бушует круговая буря

Впервые странный шестиугольник был замечен более 20 лет назад аппаратами Voyager 1 и 2. Это загадочное, почти геометрически стройное образование с практически равными сторонами и углами накрывает весь Северный полюс Сатурна. Теперь аналогичные снимки сделаны и зондом Cassini. Северные полярные области планеты сейчас недоступны для наблюдения в видимом свете: зимняя полярная ночь длится там около 15 лет — поэтому использованы инфракрасные датчики, установленные на Cassini.

Фотографии показали, что за прошедшие годы гигантская «сота» изменилась на удивление мало, демонстрируя непонятную стабильность. Ничего подобного нет ни на одной другой исследованной планете, ни на самом Сатурне, бурная и облачная атмосфера которого представляет обильные волнообразные сгустки туч и круговых штормов. Астрономы обращают внимание и на поразительную разницу между разными полюсами Сатурна: в противоположность Северному, Южный полюс представляет собой колоссальный ураган с «глазом» в центре.

Шестиугольник наводит на мысль о земных полярных вихрях — циклонах, течение которых приобретает регулярную циркулярную структуру из-за влияния температурного градиента и особенностей ландшафта в полярных областях планеты. На Сатурне же эти вихри образовали неожиданную шестиугольную фигуру порядка 25 тыс. км в поперечнике — она могла бы накрыть 4 таких планеты, как наша. Новые данные, собранные аппаратурой Cassini, показали, что «сота» простирается вглубь атмосферы примерно на 100 км ниже вершин облаков, которые закручиваются вокруг нее против часовой стрелки.

Природа таинственной геометрической фигуры неясна; возможно, это простая «игра стихий», наподобие знаменитого "лица" на поверхности Марса. Астрономы склоняются к выводу о том, что шестиугольник может стать индикатором периода обращения Сатурна, который до сих пор остается неустановленным (читайте об этом в статье «Агенты тайного влияния»).

Читайте также о Сатурне: «Окольцованная планета», а также о свежих интересных находках на его спутнике Энцеладе: «Внутренние силы малыша».

По информации NASA